Schumpeter – Elon, Masa et Boris en orbite terrestre basse | Affaires

SCHUMPETER EST UNIQUEMENT un stargazer amateur. Son équipement n'est pas plus sophistiqué qu'une paire d'yeux et un endroit à la campagne, loin de la pollution lumineuse de Londres. Cela suffit pour distinguer Vénus, Mars, Jupiter et Saturne – et, à l'occasion, la Station spatiale internationale traversant le firmament. Au cours des dernières années, un nouveau spectacle est apparu, sous la forme des satellites Starlink. Lancés par lots par SpaceX, une firme de fusée américaine fondée par Elon Musk, le milliardaire technologique derrière les voitures électriques de Tesla, ils ne ressemblent à rien d'autre dans le ciel, flottant comme un train de points blancs en formation serrée. Le mauvais temps a retardé le lancement du dernier lot le 8 juillet. Quand ils augmenteront, ils totaliseront près de 600, faisant de SpaceX le plus grand opérateur de satellites au monde.

SpaceX est une entreprise remarquable. Il a été fondé en 2002, pour réaliser le rêve de M. Musk de coloniser Mars. Il s'agit d'une étude de cas en rupture: une startup sans antécédents a humilié des opérateurs historiques comme Boeing et Lockheed Martin. Ses roquettes coûtent la moitié de celles de ses rivaux, en partie grâce à leur capacité à débarquer leurs premiers étages pour les réutiliser plutôt que de les jeter dans la mer conformément aux pratiques industrielles courantes. La société a été évaluée pour la dernière fois à 36 milliards de dollars, plus que les chouchous de la technologie les plus connus tels que Airbnb, DoorDash ou Palantir.

Les affaires de fusées de SpaceX ne justifient pas à elles seules cette riche valorisation. Le marché des lancements est petit et stagne. M. Musk lui-même a déclaré que le maximum que son entreprise pouvait espérer gagner était d'environ 3 milliards de dollars de revenus par an. S'il veut se rendre sur Mars – et si ses investisseurs veulent voir de gros rendements – il a besoin d'un autre plan. C’est là que Starlink entre en jeu. Ces satellites visibles depuis le jardin de Schumpeter sont l’avant-garde d’une constellation planifiée de plus de 1 000, conçue pour diffuser Internet à tous les coins du globe.

La large bande par satellite n'est pas une idée nouvelle. Mais les options existantes sont coûteuses et lentes. Selon SpaceX, les satellites bon marché, produits en masse et à basse altitude de Starlink offriraient un service comparable au haut débit terrestre à des prix compétitifs. Il pourrait desservir des villages mal connectés en Afrique rurale (ou en Amérique rurale d'ailleurs), ainsi que des plates-formes pétrolières ou des cargos en mer. M. Musk a noté que le marché mondial des télécommunications vaut environ 1 milliard de dollars. Si SpaceX a capturé même une fraction de cela, Morgan Stanley, une banque, a récemment déclaré que cela pourrait valoir entre 50 et 120 milliards de dollars ou plus, ce qui ferait ressembler sa valorisation actuelle à une bonne affaire.

Le monde est déjà venu ici. Iridium a annoncé des plans similaires à la fin des années 1990 avec des rafales de battage médiatique: le premier appel sur son réseau a été entre Al Gore, alors vice-président américain, et un lointain descendant d'Alexander Graham Bell. Neuf mois plus tard, l'entreprise a fait faillite, submergée par les coûts d'investissement initiaux du lancement de satellites. LeoSat, une société basée au Luxembourg, a été fondée en 2013. Elle a fermé ses portes l'an dernier par manque d'intérêt des investisseurs.

Le principal concurrent de Starlink est OneWeb, avec 74 satellites en orbite et des centaines d'autres prévus. Il a également fait faillite en mars, après avoir échoué à persuader même Son Masayoshi (également connu sous le nom de Masa), un milliardaire technologique japonais avec un intérêt et une affection bien documentée pour les startups risquées, à poney plus d'argent. Mais il a de nouveaux bailleurs de fonds. Le 3 juillet, Boris Johnson, Premier ministre britannique des chiens hirsutes, a annoncé que son gouvernement avait amassé 500 millions de dollars pour une participation de 45% dans OneWeb et une part en or lui donnant le contrôle de son avenir. Bharti Global, une entreprise indienne de télécommunications, a également investi 500 millions de dollars.

La décision de M. Johnson a suscité une perplexité générale et une vague de spéculations sur sa justification. Pourrait-il essayer de sauvegarder un joyau national de haute technologie? La Grande-Bretagne a longtemps essayé de développer son secteur spatial petit mais sophistiqué et OneWeb est théoriquement une entreprise britannique; sa société mère est basée à Jersey, une île de la Manche. Mais bon nombre de ses opérations, y compris la fabrication de satellites, se trouvent en Amérique. Peut-être que les raisons étaient stratégiques? La Chine tournait en rond, affirme une personne proche de l'accord, et la Grande-Bretagne a bondi pour frustrer ses ambitions. Sauf que le tribunal américain chargé de la mise en faillite peut être réticent à remettre OneWeb à une entreprise chinoise. La politique a presque certainement joué un rôle. La sortie de la Grande-Bretagne de l'Union européenne a limité son accès à Galileo, le UEL’alternative de l’Amérique GPS satellites. Une promesse explosive de construire un remplaçant entièrement britannique, à un coût de 5 milliards de livres sterling (6,3 milliards de dollars) ou plus, semble douteuse. Le fait de boulonner un service de navigation moins performant sur les satellites OneWeb peut offrir à M. Johnson un moyen de sauver la face, tout en repoussant la perception que le Brexit a rendu le pays paroissial.

Pourtant, il y a aussi des espoirs, selon les initiés, que l'acquisition bizarre puisse fonctionner pour des raisons purement commerciales. OneWeb a la priorité sur SpaceX pour les bits du spectre électromagnétique nécessaires pour diffuser Internet depuis les cieux. Les sociétés satellites qui ont survécu à la faillite – comme Iridium – sont apparues de l'autre côté comme des entreprises viables, quoique quelque peu ennuyeuses. À l'instar des chemins de fer au XIXe siècle et des projets d'infrastructure ultérieurs, le large bande par satellite à l'échelle mondiale peut devenir une proposition viable une fois que les premiers investisseurs, qui paient souvent de manière exubérante, ont été anéantis.

Et M. Musk pourrait utiliser un rival en orbite terrestre basse. Jeff Bezos, le plus grand magnat de la technologie de tous, travaille sur un projet similaire, mais n'a pas encore mis de satellites dans l'espace. Dans l'intervalle, la concurrence de OneWeb stimulerait l'innovation et empêcherait SpaceX de s'installer dans un monopole céleste.

Un acte de foi géant

Le gouvernement britannique peut-il être une source de pression concurrentielle? La description la plus polie de son bilan entrepreneurial est «inégale» – il suffit de demander aux propriétaires de clunkers comme Austin Allegro ou Morris Marina, produits après la nationalisation partielle en 1968 de British Leyland. OneWeb peut avoir besoin d'une nouvelle injection d'argent pour terminer sa constellation. Les contribuables britanniques peuvent ne jamais voir un retour financier sur leur investissement. Mais si OneWeb garde M. Musk sur ses gardes même pendant un petit moment, leur perte pourrait se révéler être un gain pour les consommateurs mondiaux. Des choses étranges se sont produites dans l'espace.

Cet article est paru dans la section Affaires de l'édition imprimée sous le titre "La bataille pour l'orbite terrestre basse"

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