Regarder le ciel – les transporteurs chinois redémarrent leurs moteurs | Affaires

S'ils se rétablissent chez eux, ils pourraient menacer les héritiers maladifs du monde sur les routes internationales


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NOUVELLES POUR les compagnies aériennes du monde va de mal en pis. En avril, l'International Air Transport Association, leur organisme commercial, prévoyait que les revenus mondiaux de l'industrie baisseraient de 314 milliards de dollars en 2020, en baisse de 55% par rapport à l'année dernière, en raison de perturbations de voyage liées à la pandémie. Les transporteurs licencient des milliers de travailleurs. Dans un vote de défiance sur leur avenir, Warren Buffett a déclaré le 2 mai que Berkshire Hathaway, le conglomérat des investisseurs vénérés, avait abandonné toutes les actions qu'il détenait dans des compagnies aériennes américaines. Le ciel dans une partie du monde semble cependant un peu moins sombre. L'industrie aéronautique en Chine, où Covid-19 est originaire, peut avoir le pire derrière elle.

La courbe pandémique a commencé à s'aplatir en Chine des semaines avant que le reste du monde ne soit verrouillé. Alors que les restrictions sur la facilité de déplacement interne et les bureaux rouvrent, les vols intérieurs regagnent du terrain perdu (voir graphique). Au cours de la première semaine de mai, un jour férié en Chine, la capacité n'était prévue que de 10% inférieure à celle de la même période il y a un an, estime le CAPA Center for Aviation, un cabinet de conseil. Aux États-Unis, elle était de 73% inférieure. Alors que ses concurrents occidentaux réduisent les vols, China Eastern a remporté ce mois-ci le titre de plus grande compagnie aérienne au monde en termes de capacité actuelle, selon OAG, une société de données aéronautiques.

Les sceptiques allèguent que les entreprises chinoises pilotent des avions vides pour augmenter artificiellement la capacité déclarée. Pourtant, les données (autodéclarées) des trois plus grandes entreprises chinoises – Air China, China Southern et China Eastern – indiquent que le «facteur de charge de passagers», une mesure de l'efficacité, était en moyenne de 68% au premier trimestre, contre 80-85% en 2019 mais toujours respectable. Spring Airlines, un transporteur privé à bas prix de Shanghai, a signalé un facteur de charge de 73% au cours des trois premiers mois de 2020. Dans un signe haussier, Spring a ajouté ou rétabli 47 liaisons intérieures le 3 mai.

Certes, les transporteurs chinois ont pris un gros coup. Les revenus des grands trois ont plongé de 46% au premier trimestre, en glissement annuel, à 54 milliards de yuans (7,7 milliards de dollars). Ils ont subi une perte nette combinée de 14 milliards de yuans. Le cours de leurs actions reste à 25% environ sous le niveau de janvier, lorsque la covid-19 a commencé à se propager rapidement dans la ville de Wuhan. Mais c'est positivement gai à côté de rivaux ailleurs. L'indice Bloomberg World Airlines, qui suit deux douzaines de compagnies aériennes mondiales, a diminué de moitié au cours de la même période.

Kelvin Lau de Daiwa Capital Markets, un courtier, estime que les interdictions de voyager et le verrouillage réduiront les revenus des trois grands de moins d'un tiers cette année, à 286 milliards de yuans. Aucun n'a recouru à des licenciements massifs. Le trio dessert le deuxième plus grand marché intérieur du monde après l'Amérique et, étant contrôlé par l'État, peut exploiter le soutien du gouvernement avec moins de conditions que les entreprises américaines (dont le renflouement de 58 milliards de dollars est subordonné à la suspension des paiements aux actionnaires).

La rapidité avec laquelle les voyages aériens chinois reviennent à la santé pré-pandémique reste dans l'air. Une deuxième vague d'infections pourrait à nouveau les ancrer. Mais une chose semble assurée: les trois grands, qui représentaient 41% des capacités nationales en 2019, contre 59% en 2010, selon Cirium, un fournisseur de données, réaffirmeront leur domination. Alors que les entreprises se précipitent pour augmenter leur capacité à protéger leurs parts de marché, les facteurs de charge peuvent rester déprimés, ce qui exercera une pression sur les plus faibles comme Hainan Airlines, quatrième en importance en Chine (qui, le mois dernier, cherchait à retarder le paiement de 750 millions de yuans d'obligations arrivant à échéance). Et si, comme cela semble probable, une forte reprise à la maison coïncide avec la détérioration continue des anciens transporteurs mondiaux, les géants chinois pourraient également prendre une plus grande part des routes internationales.

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