THE CHIP-DESIGN Les entreprises connaissent un "âge d'or", ont déclaré plus tôt ce mois-ci John Hennessy et David Patterson, deux gourous du design informatique (M. Hennessy préside Alphabet, la société mère de Google). Le passage au cloud computing, l’émergence de tâches informatiques spécialisées telles que l’intelligence artificielle (AI) et la lente disparition de la loi de Moore ont contribué à créer un marché en croissance pour les puces «accélératrices» conçues pour accélérer considérablement certains types de calcul courants.

Nvidia, société américaine spécialisée dans la fabrication d’unités de traitement graphique, est l’un des porte-drapeaux de cette tendance.GPUs), des puces personnalisées conçues pour produire les effets visuels exigeants des jeux vidéo modernes. Il s’avère que ces puces sont également bien adaptées aux types de calculs nécessaires, des simulations climatiques complexes à l’apprentissage automatique. Des versions peaufinées de Nvidia GPUOn peut maintenant trouver des s dans les supercalculateurs, les centres de données et les voitures. L’enthousiasme suscité par ces opportunités a contribué à propulser le cours de l’action de la société à un sommet de 289 dollars en octobre.

Depuis lors, ses actions ont chuté. Le 14 février, la société a publié des résultats trimestriels alarmants. Les revenus ont diminué de 24% par rapport à la même période l’année dernière et les bénéfices de 49%. Jensen Huang, fondateur et dirigeant de Nvidia, a qualifié cette rencontre de "turbulente proximité de ce qui avait été une excellente année".

Malgré ses ambitions de diversification, Nvidia tire toujours l'essentiel de ses 11,7 milliards de dollars de revenus annuels générés par la vente de puces à des joueurs (cf. graphique). Et c’est la division des jeux de la société qui a enregistré la plus forte baisse, avec un chiffre d’affaires en baisse de 45% au dernier trimestre par rapport à l’année précédente. Les chiffres de jeu de Nvidia incluent l’argent qu’il tire de la vente GPUs aux mineurs de crypto-monnaie, une bulle qui a récemment éclaté. Mais ce n'est pas toute l'histoire.

Les dernières puces «Turing» de la société, qui prennent en charge une technique graphique avancée appelée le lancer de rayons, se sont vendues lentement. Le lancer de rayons donne un éclairage plus réaliste, mais requiert une énorme puissance de calcul. Pour cette raison, il n'a généralement pas été utilisé dans les jeux. Seule une poignée de gros titres le supporte actuellement. Même sans lancer de rayon, les puces offrent des améliorations de performances décentes par rapport aux produits précédents de la société. Mais les puces de Nvidia sont aussi généralement plus rapides que celles de DMLA, son seul concurrent important dans le jeu, et qui l’a encouragé à augmenter ses prix (les cartes graphiques Turing peuvent coûter 1 500 dollars). Facturer de grosses sommes pour une amélioration modeste s’est révélé difficile, sans surprise.

Le terrible quartier de Nvidia s’avérera probablement comme un blip. La société s’attend à une reprise des revenus l’année prochaine. Toutes les divisions autres que les jeux, sauf une, ont connu une croissance en 2018. À mesure que le cloud computing se développe et que AI devient plus répandue, la demande pour les produits Nvidia augmentera. Mais il fait face à une concurrence croissante. Les gros fabricants de puces comme Intel envisagent des marchés similaires. De nombreux clients potentiels de Nvidia, notamment Google et Microsoft, se lancent eux-mêmes dans la conception de puces. Facebook a annoncé un AI puce le 18 février. Naviguer sur tout ce qui demandera beaucoup d’attention à M. Huang. Il en va de même pour la satisfaction de ses principaux clients.