Masayoshi Son se prépare à lancer son deuxième fonds technologique doté de 100 milliards de dollars

jeT COMMENCE AVEC l'un des investissements les plus lucratifs de l'histoire. En septembre 2016, Masayoshi Son, le patron de SoftBank, une société japonaise spécialisée dans les domaines de l'internet et des télécoms, a brossé un tableau pour Muhammad bin Salman, alors prince héritier adjoint d'Arabie saoudite, de la façon dont son pays pourrait être transformé par la technologie. Le prince a été courtisé. "45 minutes. 45 milliards de dollars. Donc, 1 milliard de dollars par minute », a exulté M. Son.

Près de deux ans et demi plus tard, M. Son a déboursé ou annoncé une contribution de 70 milliards de dollars sur le véhicule de 100 milliards de dollars ensemencé par les milliards de Prince Muhammad. Le Fonds Vision, comme on l'appelle, détient des participations dans environ 70 jeunes entreprises de technologie, y compris des personnalités telles que WeWork, une startup de l'immobilier, et Slack, une application de messagerie en milieu de travail. Un gros pari sur les sorties de piste – avec des participations dans Uber, Grab, une société singapourienne opérant dans l’Asie du Sud-Est, Ola, une société indienne, et le champion de la Chine, Didi – couvrant collectivement la plus grande partie du monde. Une nouvelle injection de 1,46 milliard de dollars dans Grab le 5 mars a porté ses avoirs à 23 milliards de dollars.

L’ampleur du projet de M. Son a bouleversé le monde confortable du capital-risque de la Silicon Valley (VC) entreprises. Ses 30 milliards de dollars non dépensés représentent à eux seuls quatre fois la taille du prochain pot du monde. VC en espèces. Ainsi, lorsque M. Son a récemment déclaré vouloir créer un nouveau fonds de 100 milliards de dollars tous les deux ou trois ans, les investisseurs qui avaient du mal à comprendre comment le premier fonctionnait ne le prenaient pas au sérieux.

À présent, SoftBank a entamé le processus de levée de fonds pour Vision Fund 2. Aucune modalité ou structure pour un deuxième fonds géant n’a été finalisée, ce qui signifie qu’il ne peut pas encore être officiellement commercialisé. Mais les options sont explorées. Le plan consiste à lever jusqu'à 100 milliards de dollars. La somme pourrait également être inférieure, disent des personnes familières avec la situation.

La levée de fonds suivra cinq mois difficiles pour Vision Fund 1. À la fin du mois de février, la valeur de ses actifs s’était accrue de 25 à 30%, générant des rendements pour tous ses partenaires commanditaires: le Fonds d’investissement public d’Arabie saoudite (PIF), le fonds souverain du pays, qui contribue à hauteur de 45 milliards de dollars; SoftBank, qui a investi 28 milliards de dollars; Mubadala, une branche du gouvernement d’Abou Dhabi, a ajouté 15 milliards de dollars supplémentaires; et une poignée d’entreprises, dont Apple et le japonais Sharp, qui ont investi 1 milliard de dollars chacune. Toutefois, une déroute sur le cours des actions des sociétés Internet cotées en bourse à la fin de l’année dernière a exacerbé les craintes que le fonds ait investi au plus fort du boom des technologies. Dans le même temps, le pacte entre M. Son et le prince Muhammad l’enterre dans un scandale géopolitique: l’assassinat en Turquie, en octobre dernier, du journaliste saoudien Jamal Khashoggi, par une équipe d’acteurs saoudiens, selon ce que les fantômes occidentaux considèrent comme les ordres du prince. Et des rapports font état de frictions entre le Vision Fund et le PIF.

La tâche quotidienne du fonds consiste toujours à distribuer des liquidités aux entrepreneurs. Quatre grands paris au cours des six derniers mois sont archétypaux: ils concernaient tous des entreprises en ligne aspirant à dominer les marchés régionaux ou mondiaux. En novembre, elle a investi 2 milliards de dollars dans Coupang, le plus grand détaillant en ligne de Corée du Sud. Un mois plus tard, Tokopedia, un détaillant en ligne indonésien, menait une ronde de 1,1 milliard de dollars. En février, Flexport, une entreprise américaine de logistique, avait pour objectif modeste de créer le «système d’exploitation pour le commerce mondial» en permettant aux détaillants et aux fabricants d’organiser le fret maritime et aérien aussi facilement que les sites Web de voyage permettent aux consommateurs de réserver leurs vols. . Chehaoduo, une entreprise chinoise qui souhaite améliorer l'expérience d'achat de voitures d'occasion en ligne, a récemment reçu une injection de 1,5 milliard de dollars du fonds Vision.

L’évaluation de la performance du fonds prendra des années; il court jusqu'en 2029. Mais 2019 sera crucial. L’introduction en bourse de Lyft, le rival d’Uber en Amérique du Nord, est le point de départ de cette année qui s'annonce bien remplie pour les annonces technologiques. Uber, Didi et Slack semblent tous prêts à se lancer dans la course. Leur performance sera essentielle pour SoftBank, que M. Son est en train de transformer en une entreprise d’investissement dans les technologies. Le Fonds Vision et sa petite soeur, le Fonds Delta (où la participation de Didi est parquée) représentent 44% du résultat opérationnel de SoftBank. Il n’est pas étonnant que M. Son souhaite une suite.

La levée de fonds pour le deuxième fonds nécessitera plus de 45 minutes de vente. Même si le prince Muhammad était prêt à céder plus de 45 milliards de dollars, SoftBank pourrait ne pas en vouloir en raison du risque de réputation. La vente, en décembre, par SoftBank d’une partie de son unité mobile japonaise, ainsi que d’autres ressources, lui permet de verser environ 24 milliards de dollars au prochain fonds. Le reste devrait provenir d’investisseurs extérieurs, tels que de grands fonds souverains. Ils craindraient tout ce qui prenait la majeure partie de son argent de l’Arabie saoudite, dit une personne proche de l’un de ces véhicules. Un politicien américain a appelé les startups à rejeter l’argent saoudien.

Dans le royaume, les conséquences du meurtre de Khashoggi semblent avoir enhardi la résistance bureaucratique au prince héritier. le PIF ’Le personnel professionnel des placements a toujours été impressionné par sa promesse de 45 milliards de dollars, qui a contourné leurs processus d’allocation de fonds.

L’affaire a pris la tête par un acte de défi lancé à la fin de l’année dernière, lorsque le PIF et Mubadala aurait utilisé leur influence pour priver WeWork de milliards de dollars qu'il était sur le point de recevoir du Vision Fund et de SoftBank. Selon certaines informations, le plan de M. Son consistait à injecter 16 milliards de dollars supplémentaires dans la société qui travaillait en collaboration, ce que beaucoup d’analystes et d’investisseurs jugent surévalué. Le 8 janvier, WeWork a annoncé qu'il ne recevait que 2 milliards de dollars. Cet investissement aurait été évalué à 42 milliards de dollars. Pour justifier cela, il faut croire que les entreprises américaines vont sombrer en masse vers un espace de travail collaboratif ou «géré», observe Chris Lane de Bernstein, un cabinet d’études. La part des postes de travail partagé dans l'ensemble des bureaux devrait passer de 5% en 2017 à près d'un tiers d'ici 2030.

Au cours des dernières semaines, des personnes familiarisées avec le PIFLes points de vue ont informé le le journal Wall Street préoccupations concernant la gouvernance du Vision Fund. En public le PIF soutient le fonds et ses 45 milliards de dollars sont engagés. «Il n’ya pas de malentendu ni de conflit avec le PIF», Explique Rajeev Misra, directeur général de SoftBank Investment Advisors (SBIA) qui supervise le Fonds Vision. Selon les personnes qui connaissent le PIF, le fonds est l’un de ses actifs les plus performants.

Masa de l'univers

Pourtant, les rapports de la PIF ’Le mécontentement a attiré l'attention sur trois problèmes interdépendants qui déroutent également les autres investisseurs. Le premier concerne le contrôle de M. Son sur les décisions d’investissement du Vision Fund. M. Misra et lui sont les seuls décisionnaires. habituellement VC Les entreprises ont plusieurs de ces «hommes clés». Au début de 2017, le fonds avait obtenu des milliards de dollars mais relativement peu de personnes ou de processus. D'habitude, l'équipe vient en premier, puis l'argent. Maintenant, il dispose du personnel et des procédures légalement mandatées pour contrôler les entreprises, approuver les investissements, prévenir les conflits d'intérêts, etc. Mais des entretiens avec des entrepreneurs suggèrent que les choses n’auraient peut-être pas tellement changé. "Son équipe a fait preuve de beaucoup de diligence, mais c’est le caprice de Masa en fin de journée", a déclaré le fondateur d’une société que le fonds a financée cette année, faisant référence à M. Son par son sobriquet. Les personnes qui connaissent bien le fonds disent connaître des cas dans lesquels M. Son a été exclu, mais ne peuvent pas citer d’exemples car cela pourrait nuire aux jeunes entreprises.

Viennent ensuite les convictions profondément ancrées de M. Son sur la technologie, qui inquiètent certains actionnaires de SoftBank de surévaluer les licornes (startups non cotées évaluées à 1 milliard de dollars ou plus). Le Fonds Vision est souvent le seul investisseur dans un tour de financement. Il fixe donc ses propres prix. Il injecte beaucoup plus de capital que la plupart VC les entreprises peuvent se mobiliser, les startups de Vision Fund n’avaient donc pas besoin de tester le marché à la fin de l’année dernière. Le prix des actions de Nvidia, une société rare cotée au fonds Vision Fund, a chuté de 39% depuis début octobre et le fonds a cédé sa participation. Mais la vente technologique n'a pas provoqué de dépréciations importantes des investissements non cotés (ni de ceux divulgués individuellement). Dans certains cas, si un nouveau cycle de financement avait été nécessaire, il s'agirait d'un processus «en aval», dans lequel une nouvelle injection de capital valorise une entreprise inférieure à une précédente, déclare M. Lane de Bernstein.

Le marché boursier, pour sa part, attribue à SoftBank une réduction importante par rapport à la somme de ses composants (voir graphique 1), malgré un rachat d’actions de 5,5 milliards de dollars réalisé en février. Les inquiétudes que M. Son paie sur les chances sont considérées comme un facteur important. Prenez WeWork: lorsque M. Son a réduit son investissement à 2 milliards de dollars, les actions de SoftBank ont ​​bondi de 6%.

Une troisième préoccupation concerne l’habitude de SoftBank d’acquérir des participations dans des startups, de les «stocker» dans son bilan et de les transférer au Vision Fund, généralement à un prix plus élevé, parfois plus bas. Au cours des six mois précédant la fin de 2018, SoftBank a transféré 11 investissements, y compris les participations dans Uber et Grab, dans le fonds Vision Fund, pour un montant de 300 millions de dollars (voir le graphique 2). Une participation de 5,9 milliards de dollars dans SoftBank achetée par SoftBank entre 2015 et 2017 ira bientôt au fonds pour 6,8 milliards de dollars.

Deux raisons justifient ces transferts: la PIFAutres investissements et le besoin de rapidité de M. Son. Sa participation de 7,7 milliards de dollars dans Uber, par exemple, est passée de SoftBank à Vision Fund à la fin de l’année dernière, après environ huit mois de séance au bilan de SoftBank (dans ce cas, SoftBank n’a réalisé aucun gain). le PIF avait annoncé un investissement de 3,5 milliards de dollars dans cette entreprise depuis 2016 et craignait d'accroître son exposition au risque, selon des personnes familières avec la situation. le PIF ’La participation d’Uber à Uber signifiait également qu’elle était inquiète des investissements de M. Son dans les concurrents d’Uber – Didi, Grab et Ola. Ils ont tous pris le temps d'entrer dans la caisse.

Les processus d’investissement de Vision Fund prennent du temps. Si M. Son souhaite obtenir l'approbation plus rapidement que le commanditaire peut mobiliser des capitaux, par exemple pour se défendre d'un rival VC Un fonds prêt à bondir sur un actif de choix – il le fait par le biais de SoftBank, déclare une personne qui le connaît, ajoutant avec admiration: "tu dois l'aimer."

Les transferts d’actifs sont communiqués au conseil de SoftBank, approuvés par le comité d’investissement composé de trois personnes de Vision Fund et approuvés par les commanditaires. M. Son a de l'influence des deux côtés de la transaction. Il siège au conseil d’administration de SoftBank en tant que directeur général. Le triumvirat de Vision Fund est composé de lui, de M. Misra et d’un autre employé de SoftBank. Des membres du FIP, de Mubadala et d'autres partenaires limités assistent aux réunions du comité d'investissement en tant qu'observateurs. Le FIP dispose d’un droit de veto sur les investissements supérieurs à 3 milliards de dollars.

Des personnes proches du Vision Fund et de SoftBank affirment que l’entreposage devrait diminuer. Le portefeuille de fonds de roulement a maintenant été principalement transféré au fonds et une facilité de prêt de 3 milliards de dollars a été mise en place pour permettre à M. Son d’agir rapidement sans avoir à consulter le bilan de SoftBank. La gouvernance est en train d'être renforcée. le fonds interroge d’éventuels administrateurs indépendants non exécutifs qui siégeront au conseil d’administration de SBIA, selon une personne familière avec la situation. MM. Son et Misra ont toutes les raisons de s’assurer que les procédures de Vision Fund sont parfaites; Les investisseurs potentiels de Vision Fund 2 examineront avec quelle rigueur le premier fonds a été discipliné en matière d’allocation de capital.

Le nouveau fonds devrait également éviter la dépendance excessive à l’origine sur deux gros investisseurs extérieurs. SoftBank préférerait un groupe de bailleurs de fonds diversifié; idéalement, aucun investisseur n'aurait un poids démesuré, déclare un investisseur. L’entreprise souhaite également que ses arrangements deviennent plus «normaux», dans le moule de Blackstone ou de KKR, deux gestionnaires d'actifs vétérans. La relation entre Vision Fund 2 et SoftBank serait plus «sans lien de dépendance»; les transferts entre eux se produiraient rarement, voire jamais. Les personnes proches du premier fonds insistent sur le fait que l'opération se développe. Cette revendication sera mise à l'épreuve.

Correction: Selon cet article, SoftBank a acquis une participation de 5,9 milliards de dollars dans Didi en 2017. En fait, il a accumulé la participation dans plusieurs transactions entre 2015 et 2017. Nous avons également indiqué que les transferts d'actifs entre SoftBank et Vision Fund sont divulgués au conseil d'administration de SoftBank et approuvés. par le comité de placement composé de trois personnes du Fonds Vision. De tels transferts nécessitent également l’assentiment des commanditaires du fonds. Nous nous excusons pour l'erreur et l'omission

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