Il y a quelques années, Jeff Bezos a fait une prédiction. En 2018, son empire de commerce électronique, Amazon, livrerait des articles par drone. Prime Air n'a pas encore été lancé. Mais les start-up progressent, principalement dans le secteur de la santé, où elles tentent de tirer parti d'un marché mondial lucratif de 70 milliards de dollars dans le secteur de la logistique des soins de santé. Lorsqu'elles traitent avec les régulateurs et les investisseurs, ces entreprises tracent la voie pour d'autres livraisons aériennes.

Zipline, basée à San Francisco, a été lancée au Rwanda en 2016. Elle est maintenant un réseau national de drones médicaux à la demande, fournissant 150 produits médicaux, principalement du sang et des vaccins, difficiles à atteindre. des endroits. Les taux de mortalité maternelle diminuent grâce à la livraison de sang. D'autres entreprises ont utilisé des drones pour livrer des médicaments au Bhoutan, au Malawi et en Papouasie-Nouvelle-Guinée. Les patients de nombreux hôpitaux suisses peuvent recevoir les résultats le jour même du prélèvement. Zipline s'étend au Ghana et, plus tard cette année, en Caroline du Nord, un État américain doté de nombreux établissements de soins médicaux en zone rurale. Il veut desservir 700 millions de personnes d'ici trois à quatre ans.

Pour les gouvernements et les régulateurs inquiets de laisser les drones errer dans les cieux, les prestations de soins de santé constituent une raison impérieuse de tenter le coup. Les drones peuvent tomber du ciel, entrer en collision avec un autre trafic aérien, créer des problèmes de confidentialité et être bruyants. C'est difficile à justifier quand ils livrent une ampoule. Quand ils transportent des médicaments qui sauvent des vies, le calcul est différent. C'est également plus facile, explique Ben Marcus, fondateur de AirMap, une entreprise de technologie du drone, car les prestations de soins de santé ont généralement lieu entre un nombre limité d'emplacements fixes, et non d'innombrables portes.

Comme la plupart des startups à croissance rapide, les entreprises de drones craignent la rentabilité, mais affirment générer des revenus. Les investisseurs ont l'air convaincu. Le 17 mai, Zipline a annoncé un nouveau financement d'un montant de 190 millions de dollars, d'une valeur de 1,2 milliard de dollars. Elle et ses concurrents voient des opportunités lucratives. D'une part, les colis médicaux sont légers mais précieux, de sorte que les coûts des drones ne représentent qu'une partie relativement petite de la facture finale. Les drones peuvent également remplacer les stocks de médicaments coûteux que les hôpitaux conservent au cas où ils en auraient besoin, en les amenant rapidement au lit d'hôpital à partir d'un emplacement central. Les drones électriques légers seront probablement moins chers et plus rapides que les messageries traditionnelles pour voitures ou motos. Andreas Raptopoulos, patron de Matternet, une autre société de fourniture de drones, pense que cela pourrait permettre aux hôpitaux d'économiser des millions de dollars en coûts de laboratoire et de pharmacie.

La perspective de tels gains d’efficacité (ainsi que de respect de l’environnement) a été prise en compte dans le partenariat entre Swiss Post et Matternet. Les drones desservent maintenant trois villes en Suisse. La Poste affirme que les voyages de 45 minutes ont été réduits à des vols de quelques minutes. Matternet, comme Zipline, s’installe en Caroline du Nord, dont les autorités de transport locales se sont fait les champions de la livraison par drones. UPS, une grande entreprise de livraison, utilise les drones de Matternet pour remplacer certaines voitures de messagerie afin de transporter des échantillons médicaux dans l’État. En ce qui concerne les livraisons par drones, UPS est à la traîne par rapport à la Poste, mais espère que l’expérience dans le domaine de la santé jettera les bases de son expansion nationale.

L’avenir des livraisons de drones de toutes sortes en Amérique et ailleurs dépend des régulateurs. Dans les pays moins développés, le ciel est vide et la permission de voler peut être accordée par une seule personne. Dans les pays développés, avec leur espace aérien plus encombré et leurs livres de règles plus épais, tout prend plus de temps.

Le buzz actuel aux États-Unis repose sur un programme pilote de la Federal Aviation Administration (FAA), qui espère que cela l'aidera à élaborer un cadre réglementaire. Dans le cadre de ce projet, Zipline devrait annoncer ses plans la livraison de soins de santé directement aux consommateurs, la semaine prochaine. Certains s'attendent à ce que d'ici la fin du projet pilote de la FAA en novembre 2020, M. Bezos puisse enfin se débrouiller.

CORRECTION LE 11 JUIN 2019: Un article précédent intitulé AirMap, une consultation sur les drones. Cela a été corrigé.