UNEMi croissance l’appétit occidental pour une nourriture saine, la ONU a déclaré 2013 l'Année internationale du quinoa. Les exportations de la Bolivie et du Pérou, les deux plus gros producteurs, ont explosé. Les prix ont triplé pour atteindre 4 800 dollars la tonne; les produits biologiques ont atteint 6 800 dollars. Les paysans andins pauvres, gardiens traditionnels du grain, en ont bénéficié. Les bénéfices riches en protéines ont également attiré Big Agribusiness. Des fermes intensives ont vu le jour dans les plaines côtières fertiles de l’Amérique du Sud. En 2015, l'offre atteignait 228 000 tonnes et dépassait la demande. Les prix se sont effondrés. Les ventes en Amérique, le plus gros importateur, ont été stables. Les marges des commerçants ont chuté de près de moitié, pour atteindre 6% environ. Quatre des cinq principaux exportateurs péruviens ont fait faillite.

Cela a amené certains à parler de «pic de quinoa». Pas tout le monde, cependant. Les distributeurs en Amérique et en Europe pensent que le ralentissement est temporaire. Pour que cela devienne réalité, ils promeuvent la production à la maison.

Pour être plus aventureux dans l’utilisation du quinoa, les fabricants d’aliments ont besoin d’un approvisionnement plus fiable, explique Shrene White, directeur général d’Ardent Mills, le plus grand fabricant de farine des États-Unis. Son adoption en tant qu'ingrédient dans les aliments transformés à forte marge a été entravée par la volatilité des prix et la disparité des produits. Une cargaison importée par Andean Naturals, basée en Californie et achetée à des milliers de fermes boliviennes, peut contenir une demi-douzaine de variétés de quinoa différentes. Celles-ci se comportent différemment lors de la transformation et sont donc difficiles à convertir de manière fiable en farine ou en collations.

Pour remédier à cela, l’année dernière, Ardent Mills a lancé une unité qui travaille avec des éleveurs et des scientifiques de l’alimentation afin de parrainer des producteurs américains, en commençant par son Colorado natal et le Pacifique, situé au nord-ouest. Il regarde la Californie. Andean Naturals teste un site de 32 hectares dans l'état. Elle souhaite, avec optimisme, convertir 5% des 223 000 hectares de rizières de la Californie au quinoa d’ici 2025. La France et l’Espagne comptent déjà 3 000 hectares chacun. Les premiers résultats semblent encourageants. Les producteurs de produits alimentaires lancent davantage de snacks à base de quinoa, a déclaré Mme White. Kellogg’s, l’inventeur des corn flakes, ajoute le quinoa d’Andean Naturals aux plats surgelés et aux barres de céréales. Une filiale de Nevada dans Kameda Seika, le plus grand fabricant japonais de biscuits au riz, l’a saupoudrée sur ses biscuits salés. The Honest Kitchen, une startup de San Diego, l'utilise pour enrichir la nourriture pour chiens.

Sergio Núñez de Arco, le patron d’Andean Naturals, s’attend à ce que le marché du quinoa transformé (en dehors de son pays andin) passe de 900 millions de dollars aujourd’hui à 2,2 milliards de dollars d’ici 2025. Les exportateurs sud-américains en veulent un. Depuis sa première expédition en Chine en décembre, Sindan Organic, une entreprise bolivienne, a expédié 700 tonnes dans le pays, soit 5% de ses ventes. Son patron se plaint du potentiel des 1,4 milliard de bouches chinoises. Les citadins chinois soucieux de leur santé peuvent adopter le grain à la mode, surtout s'il se présente sous une forme facilement transmissible.