Comment les soins de santé deviennent un produit de consommation

TECH ET soins de santé ont une relation tendue. Le 3 janvier, Elizabeth Holmes, fondatrice de Theranos, une startup qui incarnait autrefois la promesse de combiner le dynamisme de la Silicon Valley avec un marché des soins de santé pesant, a été reconnue coupable d’avoir menti aux investisseurs sur les capacités de la technologie d’analyse sanguine de son entreprise. Pourtant, regardez au-delà de Theranos, qui a commencé à imploser en 2015, et une histoire beaucoup plus saine devient apparente. Cette semaine, une horde d’entrepreneurs et d’investisseurs se réunira virtuellement lors du jamboree annuel de soins de santé JPMorgan Chase. Les discussions porteront probablement sur l’IA, les diagnostics numériques et la télésanté – et sur une nouvelle vague de capitaux qui affluent dans une vaste industrie.

Des systèmes de santé maladroits, coûteux et hautement réglementés, souvent dominés par des intermédiaires à la recherche de rentes, sont bousculés par des entreprises qui ciblent directement les patients, les rencontrent là où ils se trouvent – ce qui est de plus en plus en ligne – et leur donnent plus de contrôle sur la façon d’accéder aux soins. Les avancées scientifiques dans des domaines tels que le séquençage des gènes et l’intelligence artificielle (IA) rendent possibles de nouveaux modes de soins. Les pharmacies électroniques remplissent les ordonnances, les appareils portables surveillent la santé des porteurs en temps réel, les plateformes de télémédecine connectent les patients aux médecins et les tests à domicile permettent l’autodiagnostic.

Le prix est gigantesque. Les soins de santé consomment 18% du PIB en Amérique, ce qui équivaut à 3,6 milliards de dollars par an. Dans d’autres pays riches, la part est plus faible, autour de 10 %, mais augmente avec le vieillissement de la population. La pandémie a rendu les gens plus à l’aise avec les services en ligne, y compris les soins à médiation numérique. Les capital-risqueurs détectent un secteur particulièrement mûr pour la perturbation. CB Insights, un fournisseur de données, estime que les investissements dans les startups de la santé numérique ont presque doublé en 2021, pour atteindre 57 milliards de dollars (voir graphique 1). Les startups non cotées de la santé évaluées à 1 milliard de dollars ou plus sont désormais au nombre de 90, soit quatre fois plus qu’il y a cinq ans (voir graphique 2). Ces « licornes » sont en concurrence avec les entreprises de santé en place et les géants de la technologie pour améliorer les gens et les empêcher de tomber malades en premier lieu. Ce faisant, ils transforment les patients en consommateurs.

Les soins de santé grand public ont longtemps été synonymes d’analgésiques en vente libre, de sirop contre la toux, de crèmes pour le visage ou de pansements colportés par les grands fabricants de médicaments. Reconnaissant que leurs divisions de consommation non innovantes sont devenues un frein, Johnson & Johnson, la société pharmaceutique la plus précieuse des États-Unis (et du monde), et GlaxoSmithKline, un rival britannique géant, les font tourner. L’espoir est que sans les subventions croisées des branches les plus lucratives des médicaments sur ordonnance, les entreprises de consommation croupion s’amélioreront et deviendront plus inventives. Certains opérateurs historiques plus aventureux expérimentent déjà la numérisation et la consumérisation. Teva, une société pharmaceutique israélienne qui remonte à 1901, a développé un inhalateur numérique équipé de capteurs connectés à une application qui indiquent aux utilisateurs s’ils l’utilisent correctement.

Laissés à eux-mêmes

Le deuxième groupe d’entreprises avec de nouvelles ambitions en matière de santé des consommateurs est celui des grandes technologies. Après une série de tentatives avortées pour se lancer sur la pointe des pieds dans le secteur de la santé, comme avec la plate-forme éphémère de Google pour les données de santé personnelles, abandonnée en 2011, les géants de la technologie trouvent enfin leurs marques. Selon CB Insights, Alphabet, Amazon, Apple, Meta (la nouvelle société mère de Facebook) et Microsoft ont investi collectivement quelque 3,6 milliards de dollars dans des accords liés à la santé l’année dernière. Ils sont particulièrement actifs dans deux domaines : les appareils et les données.

Deloitte, un cabinet de conseil, estime que 320 millions de dispositifs médicaux portables seront expédiés dans le monde en 2022 (voir graphique 3). En 2020, Amazon a dévoilé son groupe Halo à 100 $. L’année dernière, Google a acquis Fitbit, qui fabrique un tracker de fitness plus sophistiqué, pour 2,1 milliards de dollars. La dernière montre Apple offre déjà une fonction d’électrocardiogramme (ECG) et le fabricant d’iPhone prévoit d’ajouter des capteurs d’oxygène dans le sang et un thermomètre pour aider les femmes à suivre l’ovulation. La dernière smartwatch de Samsung, le rival sud-coréen d’Apple, des moniteurs d’ECG et de tension artérielle.

Les géants de la technologie injectent également des services liés à la santé dans leurs offres de traitement de données basées sur le cloud. À cette fin, Microsoft a payé 20 milliards de dollars l’année dernière à Nuance, une société d’IA. Amazon Web Services, la branche cloud de l’e-emporium, a également lancé une offre de soins de santé. Oracle, une société de logiciels d’entreprise de plus en plus basée sur le cloud, finalise l’acquisition de Cerner, un groupe d’informatique de santé pour 28 milliards de dollars.

Ensuite, il y a les parvenus, qui offrent des produits et services plus ou moins complexes. Certaines sont de simples pharmacies en ligne. Truepill, une entreprise américaine de six ans évaluée à 1,6 milliard de dollars, remplit désormais 20 000 ordonnances par jour et gère la logistique du dernier kilomètre pour une gamme de marques de produits de santé destinées aux consommateurs. L’un est Hims & Hers Health, une grande e-pharmacie américaine qui est devenue publique il y a un an via une fusion inversée avec une société d’acquisition spécialisée. Un autre est Nurx, qui fournit des prophylactiques pré-exposition pour les personnes à risque de contracter le VIH. PharmEasy, une pharmacie en ligne indienne, a levé 500 millions de dollars de capital l’année dernière.

Les entreprises de télémédecine, qui offrent une plus grande gamme de services de santé, ont prospéré car le covid-19 a mis à rude épreuve la capacité des cliniques et a empêché les patients de se rendre en personne par crainte d’infection. Le chinois WeDoctor, un opérateur privé de ce qu’il appelle des « hôpitaux Internet », a été évalué pour la dernière fois à près de 7 milliards de dollars. Teladoc, une société américaine cotée d’une valeur de marché de 13 milliards de dollars, a réalisé un chiffre d’affaires de 520 millions de dollars au troisième trimestre 2021, en hausse de 80% sur un an.

Le diagnostic à domicile est un autre domaine plus sophistiqué qui connaît une croissance rapide. Le scandale Theranos a fait mauvaise réputation au diagnostic grand public. Maintenant, une meilleure technologie et un plus grand réalisme quant à ce qu’elle peut accomplir réhabilitent le terrain, tout comme la pandémie a habitué les gens à l’idée de tester à domicile.

Cela inclut des appareils pour tout analyser, de la glycémie aux échantillons de selles. Levels Health, une startup américaine de deux ans, vend des glucomètres en continu synchronisés par application directement aux consommateurs, après les avoir connectés de manière transparente via Internet avec les médecins prescripteurs. Son fondateur, Josh Clemente, a été inspiré par la nécessité de demander à un ami de lui faire passer un tel moniteur en contrebande d’Australie pour confirmer son intuition qu’il était, comme un tiers des Américains, pré-diabétique – en Amérique, les appareils n’étaient disponibles que sur prescription aux personnes atteintes de diabète non contrôlé. La liste d’attente de la startup s’étend désormais à 145 000 personnes. Digbi Health, une autre entreprise américaine, utilise des matières fécales pour analyser le microbiome intestinal de ses clients afin de promouvoir la santé gastro-intestinale. Skin+Me, un britannique, utilise des selfies pour éviter aux gens d’aller chez le dermatologue en leur fournissant des soins de la peau de qualité sur ordonnance. Thriva, également de Grande-Bretagne, analyse le sang de piqûres au doigt pour faire la lumière sur des conditions telles que l’hypercholestérolémie et l’anémie.

Médecins à la demande

L’une des principales raisons pour lesquelles il a fallu si longtemps pour que la technologie grand public perturbe les soins de santé est que le secteur hautement réglementé ne se prête pas à la mentalité « aller vite et casser les choses » de la Silicon Valley. Mais ces dernières années ont montré que des perturbations sont possibles même dans les industries soumises à des règles. Hamish Grierson, a été inspiré pour fonder Thriva après avoir été témoin d’un bouleversement numérique dans son ancien travail dans les paiements. M. Clemente de Levels Health a aidé à garder les astronautes en forme à SpaceX, qui a ouvert le marché à l’activité spatiale autrefois dominée par le gouvernement.

Une stratégie consiste à vous positionner comme vendant des produits de « bien-être général » pour échapper à un examen rigoureux et à ne consulter des professionnels de la santé qu’à des fins de conseil ou pour convaincre les investisseurs potentiels que leurs produits sont soutenus par la science. Thriva, par exemple, affirme que ses tests sanguins offrent des « aperçus » plutôt que des diagnostics officiels.

D’autres entreprises, en particulier celles qui proposent des offres de haute technologie, avancent prudemment. Manny Montalvo, qui supervise les ventes « Digihaler » chez Teva, insiste sur le fait qu’il ne s’agit pas d’un produit de consommation. « Ceci est toujours un médicament et le bon médicament doit être sélectionné pour le patient », dit-il catégoriquement. Apple a demandé l’autorisation de la Food and Drug Administration (FDA) américaine pour la fonction ECG de sa nouvelle montre.

Les régulateurs, pour leur part, essaient d’aller plus vite eux-mêmes. Le nouveau chef de la FDA est un ancien conseiller de Google Health, l’entreprise de santé du géant de la technologie. L’industrie espère que sous sa surveillance, l’agence adoptera enfin des normes longtemps retardées pour les logiciels de santé numérique. L’Australie, le Japon, Singapour et l’UE ont défini des stratégies de santé numérique afin de créer des normes similaires pour déterminer la qualité, la sécurité et la valeur clinique des nouveaux dispositifs de santé. De plus en plus de pays adoptent des règles de protection des données qui devraient indiquer plus clairement aux entrepreneurs, aux investisseurs et aux consommateurs quelles données peuvent être partagées, avec qui et comment.

Le boom de la consommation et de la santé a rencontré des problèmes. Les investisseurs qui ont fait grimper les cours des actions des marchands de pilules en ligne et des hôpitaux numériques chaque fois que le covid-19 a augmenté se sont refroidis sur ces entreprises maintenant que la menace coronavirale a quelque peu reculé. Après avoir dépassé les 30 milliards de dollars début 2021, la valeur de marché de Teladoc est revenue à ce qu’elle était avant que la pandémie ne frappe début 2020. Les perspectives de Hims & Hers, dont le cours de l’action a baissé des trois quarts au cours de l’année écoulée, auraient en outre ébranlé par le lancement par Amazon fin 2020 de son activité de e-pharmacie. Les entreprises chinoises de santé numérique ont été prises dans la répression technologique plus large du Parti communiste. WeDoctor a mis de côté ses plans pour une introduction en bourse à succès à Hong Kong. La saga Theranos propose un récit édifiant sur la façon dont la biologie délicate est comparée à des pans de l’informatique.

Certains produits se révéleront être des ratés, et les régulateurs peuvent encore perturber les perturbateurs. Pourtant, comme le dit Scott Melville de la Consumer Healthcare Products Association, un organisme professionnel, « Il n’y a pas de retour à l’ancien système paternaliste où vous comptez exclusivement sur un professionnel de la santé pour vos soins de santé ». Les entreprises entreprenantes veulent aider les gens à se rétablir plus rapidement ou, mieux encore, éviter de tomber malade en premier lieu. C’est un pronostic négatif pour le complexe hospitalier-industriel, qui profite des grands malades. Pour tout le monde, c’est surtout positif.

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