Les Américains aiment travailler dur alors que les Européens préfèrent une vie plus tranquille. Telle est la perception largement répandue de la fracture continentale dans la culture d'entreprise. Mais cela n'a pas toujours été le cas. Il y a 40 ans, il y avait peu de différence précieuse entre les deux.

Dans son nouveau livre, «Passer du temps: la ressource la plus précieuse», Daniel Hamermesh, économiste, examine en quoi les habitudes de travail et de loisirs en Amérique diffèrent de celles du reste du monde développé. Au cours de la première moitié du 20e siècle, la semaine de travail américaine a fortement chuté, passant de près de 60 heures à environ 40 heures. En 1979, le travailleur moyen en Amérique consacrait environ 38,2 heures par semaine à un taux similaire à celui de l’Europe.

C’est là que les chiffres ont commencé à diverger. Pendant un certain temps, la semaine de travail américaine s'est allongée pour atteindre 39,4 heures en 2000, avant de retomber à 38,6 heures en 2016. La principale différence, toutefois, réside dans les vacances. Dans les années 1980, les Européens ont commencé à prendre plus de congés annuels, mais pas les Américains. Sur l'ensemble de l'année, les Américains consacrent en moyenne 34 heures par semaine, six de plus que les Français et huit de plus que les Allemands.

Qu'est-ce qui explique cet écart? Certains évoquent des raisons culturelles mais, comme le souligne M. Hamermesh, il est difficile de voir pourquoi la culture américaine a soudainement divergé de celle du reste du monde au cours des 40 dernières années. D'autres pensent que les impôts seront moins élevés, ce qui augmente la valeur de l'heure supplémentaire. Pourtant, les impôts américains étaient inférieurs aux taux européens dans les années 1960, lorsque les heures de travail étaient similaires. Une autre explication possible est que la diminution du nombre de syndiqués a affaibli le pouvoir de négociation des travailleurs américains, à ceci près que les taux de syndicalisation en France et en Amérique ne sont pas très éloignés.

Une raison plus plausible est la politique. Il n'existe pas d'obligation légale d'offrir des vacances payées en Amérique, alors que la France impose un minimum de 25 jours et l'Allemagne 24. Il est notoire que la France limite également la semaine de travail à 35 heures. M. Hamermesh trouve des exemples similaires en Asie. Dans les années 80 et 90, le Japon a adopté des lois réduisant la durée hebdomadaire de travail normale de 48 à 40 heures. Au-delà, les travailleurs avaient droit à une rémunération des heures supplémentaires. Un processus similaire a eu lieu en Corée du Sud entre 2004 et 2008. Les employeurs ont réagi en réduisant les heures de travail; En conséquence, les travailleurs gagnaient moins, mais des enquêtes ont révélé qu'ils étaient plus heureux.

En Amérique, en revanche, les défenseurs des droits des travailleurs se sont récemment concentrés sur l’augmentation du salaire minimum (ce qui n’a guère eu de résultats au niveau fédéral, bien que certains États aient adopté des seuils salariaux plus généreux). Les gains salariaux ont certainement biaisé en faveur des plus nantis. Le travailleur américain moyen gagne environ 20 $ l'heure, tandis que le travailleur du 95e centile gagne 62 $. C'est un ratio de 3,1. En 1979, le ratio était de 2,2.

Ces salaires plus élevés semblent avoir eu un effet incitatif. Les employés bien rémunérés travaillent de 8 à 9 heures de plus par semaine que les moins payés. Cela s'explique en partie par les faibles revenus des travailleurs à temps partiel, dont la part dans la population active a augmenté. Dans les deux cas, l’écart s’est creusé depuis la fin des années 1970.

Mais ne versez pas trop de larmes pour les riches. Ils travaillent peut-être plus d'heures, mais les plus pauvres travaillent souvent avec des horaires plus gênants. C'est un mythe de dire que des travailleurs bien payés consacrent plus d'heures à la fin de semaine ou la nuit, a déclaré M. Hamermesh. Ce sont les nettoyeurs et les livreurs d’aliments qui travaillent quand il fait noir, pas les banquiers.

Alors, quoi de neuf? John Maynard Keynes a rêvé que ses petits-enfants ne travailleraient que 15 heures par semaine. Mais la diminution du nombre d’heures prévue par l’économiste s’est ralentie après les années 1970. Cela peut laisser penser que 35 à 40 heures est proche de la période de travail la plus efficace. Plus et les travailleurs deviennent trop stressés; moins et les entreprises perdent trop de production. Mais c’est aussi un signe que Keynes a eu tort de penser que la société accorderait une grande valeur aux loisirs supplémentaires.

Dans les pays développés, la plupart des travailleurs ont plus que suffisamment pour se nourrir et nourrir leur famille. Mais ils veulent toujours des biens «de positionnement» – des maisons bien situées, des vacances dans des stations ensoleillées et des biens qui démontrent leur statut social. Les prix de ces produits seront poussés à la hausse, ce qui poussera les employés à la recherche d'un statut à travailler plus d'heures pour les gagner.

Ainsi, quels que soient les gadgets permettant d’économiser de la main-d’œuvre, la Silicon Valley a l’idée que les générations futures auront encore à faire un long virage. Mais les Américains pourraient profiter d'un peu plus de vacances. Ceux qui ressentent la même chose devraient demander à leurs politiciens pourquoi les Européens devraient se reposer davantage.