Certaines compagnies d’électricité européennes sont au bord du gouffre

Robert habeck, le ministre télégénique de l’économie du nouveau gouvernement de coalition allemand, est devenu la coqueluche des médias allemands. Il a été qualifié de « rock star » et proposé comme prochain chancelier. Maintenant, les médias lui ont dénoncé son projet de renflouer certains services publics avec une surtaxe pour le gaz naturel qui pourrait coûter à un ménage moyen de quatre personnes 480 € supplémentaires (480 $) par an (plus la taxe sur la valeur ajoutée). La mesure n’est qu’une partie d’un ensemble complexe d’interventions gouvernementales.

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M. Habeck fait valoir que la taxe est nécessaire pour sauver des services publics tels qu’Uniper ou le sefe Groupe (anciennement Gazprom Germania). Ils font face à des milliards de pertes à la suite de la décision de la Russie de réduire l’approvisionnement en gaz en réponse aux sanctions occidentales suite à son invasion de l’Ukraine en février. Afin de respecter leurs obligations envers les clients, les compagnies d’électricité doivent couvrir le manque à gagner en achetant le carburant à un coût exorbitant sur le marché au comptant.

Le problème est que, tel qu’il est conçu, le produit de la redevance pourrait aller à certaines sociétés énergétiques qui semblent s’en tirer plutôt bien du chahut actuel. Il s’agit notamment d’entreprises telles que Gunvor, un négociant en énergie basé en Suisse dont le bénéfice net a presque quadruplé au premier semestre de l’année, et rweun allemand qui a déclaré un bénéfice brut d’exploitation ajusté de 2,9 milliards d’euros pour les six premiers mois de 2022, contre 1,8 milliard d’euros pour la même période l’an dernier.

Un humble M. Habeck a juré de chercher des moyens d’ajuster le prélèvement pour éviter de profiter aux entreprises non méritantes. rwe s’est engagé à ne pas profiter du régime. Pourtant, l’épisode illustre l’état sens dessus dessous des marchés européens de l’énergie, où certaines entreprises demandent des renflouements tandis que d’autres sont accusées de prix abusifs et menacées de taxes exceptionnelles sur les bénéfices excédentaires. Les gagnants obtiennent «des revenus avec lesquels ils n’ont jamais calculé; des revenus dont ils n’ont jamais rêvé ; et des revenus qu’ils ne peuvent pas réinvestir à ce point », a fulminé Ursula von der Leyen, la présidente de la Commission européenne, la UEbras exécutif, le 7 septembre.

Les services publics les plus en difficulté sont, comme on pouvait s’y attendre, ceux qui dépendent directement du gaz russe. L’allemand Uniper, le plus grand importateur européen de ce matériel, a travaillé sans heurts avec Gazprom pendant plus de 40 ans jusqu’en juin. Depuis lors, le géant russe, propriété de l’État, a réduit ses livraisons de 80 %. En juillet, Uniper a annoncé une perte de 12,3 milliards d’euros pour le premier semestre 2022. Le gouvernement a accepté de prendre une participation de 30 % et a fourni 15 milliards d’euros d’aide d’urgence. Même ainsi, Uniper continue de perdre 130 millions d’euros par jour, calcule Wanda Serwinowska de Credit Suisse, une banque. En tant que fournisseur de plus de 25 % du gaz allemand, il est trop gros pour faire faillite. Le 29 août, il a demandé kFwune banque publique, d’augmenter sa ligne de crédit de 9 milliards d’euros de 4 milliards d’euros.

Le 31 août, Wien Energie, le plus grand service public régional d’Autriche, qui dépend également fortement de la Russie, a reçu une ligne de crédit de 2 milliards d’euros du gouvernement pour répondre aux appels de marge. La société est en pourparlers avec des responsables au sujet d’un renflouement de 6 milliards d’euros. Et le 4 septembre, la Suède et la Finlande ont annoncé qu’elles avaient mis 33 milliards de dollars à la disposition des services publics nordiques qui ont du mal à négocier sur des marchés de l’électricité extrêmement volatils, où les prix exorbitants signifient que les entreprises doivent déposer des garanties beaucoup plus élevées pour sécuriser les transactions. Les besoins en garantie de Fortum, un service public finlandais, ont bondi de 1 milliard d’euros, à 5 milliards d’euros, en une semaine.

Les services publics qui ne dépendent pas du gaz pour produire de l’électricité s’en sortent considérablement mieux. Mais leurs derniers résultats n’ont pas grand-chose à voir avec la tourmente actuelle. Parce que la plupart des entreprises couvrent et vendent des contrats à terme pour l’électricité et le gaz, les bénéfices d’aujourd’hui reflètent souvent le prix des matières premières il y a quelques années, explique Alberto Gandolfi de Goldman Sachs, une autre banque. Au total, prévoit M. Gandolfi, les services publics européens généreront des bénéfices nets combinés de 17 milliards d’euros cette année, contre 30 milliards d’euros en 2021 (voir graphique). Si les gouvernements n’interviennent pas, ces bénéfices combinés pourraient rebondir à peu près aux niveaux de l’an dernier au cours des prochaines années, estime la banque.

Même si tout cela – quelque 150 milliards d’euros entre 2020 et 2024, selon Goldman Sachs – était confisqué par l’État, ce ne serait qu’une goutte d’eau à côté des 2 milliards d’euros que les Européens devront débourser en factures d’énergie supplémentaires entre 2021 et 2023 si les prix ne baissent pas. Sam Arié de ubs, une autre banque, met en garde contre les raids sur les services publics pour de l’argent. Une taxe exceptionnelle les découragerait de faire des investissements indispensables. Il pourrait, par exemple, inciter rwe de repenser son plan, annoncé en juillet, d’investir 5 milliards d’euros dans les énergies renouvelables au cours de cet exercice, soit 30 % de plus que prévu initialement. Cela laisserait également aux entreprises moins d’argent pour construire des infrastructures permettant d’acheminer le gaz naturel liquéfié des terminaux de l’ouest du continent européen vers son centre privé de gaz.

Les investisseurs dans les services publics européens cotés sont restés remarquablement calmes. La valeur combinée des plus grandes entreprises semble plus ennuyeuse que jamais. Le marché a peut-être conclu que les bénéfices excédentaires seront imposés ou ne se matérialiseront tout simplement pas.

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