Agitation du marché mondial – La guerre des prix entre l'Arabie saoudite et la Russie fait chuter le pétrole et les marchés boursiers | Finance et économie

Note de l'éditeur (9 mars 2020): cet article a été mis à jour pour inclure les réactions du marché

Personne ne savait exactement quel accord sortirait de Vienne, mais un accord semblait certain. L'Arabie saoudite et la Russie, deux des superpuissances pétrolières mondiales, travaillent ensemble depuis 2016 pour contrôler la production et soutenir les prix. La demande de pétrole ayant chuté en raison de la propagation de covid-19, le partenariat semblait plus important que jamais pour tous les producteurs. Les membres de l'Organisation des pays exportateurs de pétrole (OPEP), dont l'Arabie saoudite est le leader non déclaré, étaient désireux de conclure un accord avec les producteurs de pétrole alliés, dirigés par la Russie. Mais le 6 mars, la réunion a été interrompue sans accord, étonnant les analystes et alarmant les investisseurs.

Lorsque la Russie a refusé de réduire la production, les Saoudiens se sont rapidement lancés dans une guerre des prix, offrant des rabais aux clients et annonçant une augmentation de la production à partir du mois prochain. Le brut Brent, la référence mondiale, a chuté de près de 50 $ le baril le 5 mars à moins de 32 $ le 9 mars. Les ravages ne se sont pas arrêtés là. Dans les échanges asiatiques, les actions japonaises ont chuté de près de 6% et les marchés à terme prévoyaient des baisses encore plus importantes en Europe, où l'Italie a imposé un verrouillage sans précédent à sa région la plus riche et en Amérique.

Les investisseurs ont afflué vers le yen, un paradis et vers les obligations d'État. Le rendement des bons du Trésor américain à dix ans est tombé en dessous de 0,5% pour la première fois. La Réserve fédérale américaine, qui a procédé à une baisse des taux d’intérêt il y a moins d’une semaine, devrait maintenant baisser les taux d’un point de pourcentage supplémentaire avant sa réunion d’avril, selon les marchés à terme. Cela ramènerait la banque centrale à la borne zéro inférieure des taux d'intérêt, où elle était bloquée de 2008 à 2015.

La réunion à Vienne du soi-disant groupe OPEP + s'est tenue dans un climat d'incertitude. Le plein impact économique de covid-19 est encore inconnu. Le trafic et la production reprennent dans la plupart des provinces chinoises, mais les infections dans le reste du monde se multiplient. Dans un récent sondage réalisé par Sanford C. Bernstein, une firme de recherche, 55% des investisseurs pensaient que la demande de pétrole ne tomberait carrément en 2020 que pour la troisième fois au cours des 35 dernières années. Rendant les prévisions de prix encore plus délicates, la production de pétrole libyen a plongé à cause d'un blocus, mais pourrait augmenter soudainement. Alors que l'OPEP et ses alliés se réunissaient pour convenir de niveaux de production, «ils tiraient absolument dans le noir», explique Edward Morse de Citi, une banque.

Leur tir croisé aveugle semble avoir seulement ajouté à l'incertitude et à l'anxiété qui pèsent sur l'économie mondiale. En principe, la production de brut supplémentaire aidera les nombreux pays du monde qui importent du pétrole, même si cela nuit aux producteurs. Mais l'aide a tendance à être diffuse, le mal plus aigu. Certains importateurs de pétrole, comme le Japon, ne dépensent peut-être pas tous leurs gains exceptionnels, alors que de nombreux producteurs de pétrole sont déjà débordés. Des pays comme l'Iran, la Libye et l'Irak, qui étaient en ébullition avant même le déclenchement de Covid-19, pourraient devenir encore plus désespérés. Même l'Arabie saoudite a besoin d'un prix du pétrole supérieur à 80 $ pour équilibrer son budget, selon le Fonds monétaire international.

La douleur ne se limite pas aux producteurs nationaux. ExxonMobil, un géant pétrolier coté, a vu près de 100 milliards de dollars effacé de sa valeur depuis début janvier. Et l'année dernière, le nombre de sociétés pétrolières et gazières nord-américaines déposant un bilan a bondi de 50%. Alors que les prix du pétrole plongent, ce chiffre pourrait encore grimper.

L'Arabie saoudite et la Russie pourraient-elles annuler leur guerre des prix avant que trop de victimes ne se multiplient? Leur partenariat a toujours été inconfortable. Rivaux amers pendant la guerre froide, les deux ont également été en désaccord sur la guerre civile en Syrie, où les forces russes sont intervenues aux côtés du président Bashar al-Assad et, en fait, de l'axe pro-iranien. Alors que la production pétrolière américaine augmentait ces dernières années, l'Arabie saoudite et la Russie ont effectué un pas de deux maladroit. L'Arabie saoudite plaiderait pour des réductions de production, la Russie résisterait, puis accepterait à la dernière minute de limiter la production dans l'espoir de faire monter les prix. Mais les compagnies pétrolières russes ont critiqué les coupes et hésitaient à les respecter.

Dans le dernier accord OPEP +, en décembre, les membres ont convenu de réduire la production de 2,1 millions de barils par jour pour aider à compenser l'augmentation de la production ailleurs. Ces transactions ont soutenu le prix du brut, mais ont également cédé des parts de marché et soutenu le schiste américain. En 2018, l'Amérique a dépassé l'Arabie saoudite pour devenir le plus grand producteur mondial de pétrole.

Aujourd'hui, la stratégie de l'Arabie saoudite pour l'OPEP semble aussi incertaine qu'elle l'a été depuis des années. Le prince Abdulaziz bin Salman est devenu ministre du Pétrole l'année dernière en partie pour s'assurer que les alliés du royaume aideraient à soutenir les prix. À Vienne, il a plaidé pour un accord agressif, annonçant le 5 mars que l'OPEP cherchait à réduire sa production de 1,5 million de barils supplémentaires par jour. La Russie recula. L'Arabie saoudite semble maintenant prendre la décision étonnante de faire baisser les prix. Les remises les plus importantes – 8 $ le baril – ont été offertes au nord-ouest de l'Europe, notamment pour comprimer le brut russe.

Le secrétaire général de l'OPEP, Mohammed Barkindo, a déclaré vendredi que les pourparlers se poursuivraient. Mais les dernières mesures prises par l'Arabie saoudite marquent une escalade dramatique. Le royaume a longtemps joué le rôle de producteur «swing», augmentant ou diminuant la production comme requis pour maintenir les prix stables. Le 6 mars, il a basculé dans le mauvais sens, renversant ainsi les marchés financiers mondiaux. Le royaume veut toujours équilibrer le marché pétrolier. Mais il ne veut pas le faire par lui-même.

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