Spinning off – Pourquoi Uber vend-il sa division de véhicules autonomes? | Affaires

jeN 2016 TRAVIS KALANICK, alors directeur général d’Uber, a décrit les voitures autonomes comme essentielles à leur mission. Si quelqu’un réussissait à battre Uber pour les faire fonctionner, a-t-il dit, la capacité du rival à proposer des trajets en taxi sans payer pour des chauffeurs humains signifierait que «Uber n’est plus une chose».

Le temps change. Le 7 décembre, Uber a annoncé la vente de sa branche autonome à une société appelée Aurora. Aucun prix n’a été donné. Mais Uber a déclaré qu’il mettrait 400 millions de dollars supplémentaires dans l’unité; que Dara Khosrowshahi, son patron actuel, rejoindrait le conseil d’Aurora; et que l’accord lui laisserait une participation de 26% dans Aurora.

L’une des raisons de la scission est l’effort tardif d’Uber pour revenir au profit. Il a perdu 8,5 milliards de dollars en 2019, alors qu’il se battait pour des parts de marché avec des rivaux tels que Lyft. Outre le déchargement de l’unité d’auto-conduite, l’entreprise a licencié des travailleurs et vendu sa division de vélos électriques Jump à Lime, une entreprise de scooters. Le 8 décembre, Uber a annoncé qu’il allait confier son projet de voiture volante Elevate à une startup appelée Joby Aviation.

Une autre explication est que la réalité de l’auto-conduite a été loin derrière l’excitation, comme elle l’avait fait à l’apogée de l’idée dans les années 1960 et 1990. Le logiciel d’apprentissage automatique sur lequel s’appuient les voitures a souvent du mal à faire face aux «cas extrêmes», absents des données d’entraînement du logiciel, mais qui apparaissent régulièrement sur de vraies routes.

Selon les rumeurs du secteur, les progrès de l’auto-conduite d’Uber ont été lents. En 2018, une de ses voitures a écrasé et tué un piéton en Arizona. Ce n’est pas seul; La fonction «Pilote automatique» de Tesla a été liée à au moins quatre décès depuis son lancement en 2015. Mais la réputation de non-respect des règles d’Uber à l’époque Kalanick a fait le PR fardeau plus lourd.

L’interprétation baissière de la vente est qu’après avoir renoncé à la conduite autonome, Uber restera une entreprise de taxi et de livraison sophistiquée. Mais si Aurora peut contrecarrer les attentes et faire fonctionner la conduite autonome, Uber pourrait récupérer la technologie. Et les distractions de haute technologie comme les voitures autonomes – ou les voitures volantes – peuvent être la dernière chose dont l’entreprise a besoin. Il est sous la pression non seulement de ses rivaux et investisseurs, mais aussi de sondages réglementaires dans son autre grande innovation de réduction des coûts – l’affirmation selon laquelle ses moteurs ne sont pas des employés, mais des entrepreneurs indépendants. Joe Biden, président élu des États-Unis, a qualifié cela d ‘«erreur de classification». Des règles européennes plus strictes entreront en vigueur d’ici 2022. Ces cas extrêmes semblent urgents.

Cet article est paru dans la section Business de l’édition imprimée sous le titre « Spinning off »

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