Schumpeter – Le travail forcé en Chine pose des dilemmes aux marques de mode | Affaires

TLE MONDE compte peu de conglomérats orwelliens de plus que le Corps de production et de construction du Xinjiang (XPCC), une entreprise de type paramilitaire de près de 3 millions de personnes dans l'ouest de la Chine. Il a été créé en 1954 pour stimuler un afflux de soldats démobilisés de la majorité Han dans une zone dominée par les Ouïghours musulmans. Il conserve une milice de 100 000 personnes, chargée d’éradiquer l’extrémisme. Les miliciens et d'autres aident les XPCC fournir au monde une panoplie de produits. Environ 400 000 XPCC les agriculteurs récoltent un tiers du coton chinois. D'autres font partie des activités d'exportation de tomates du Xinjiang. Du pyjama à la passata, XPCC les produits pénètrent dans les chaînes d'approvisionnement mondiales.

Le département d’État américain dit qu’il a également recours au travail forcé. Fin juillet, le NOUS Trésor touché XPCC avec des sanctions, alléguant un lien avec des violations des droits de l'homme au Xinjiang où au moins 1 million d'Ouïghours et des membres d'autres minorités ethniques ont été détenus dans des camps de détention. Cela faisait suite à une note de l'administration du président Donald Trump conseillant aux entreprises de rompre tout lien qu'elles pourraient avoir avec le travail forcé à l'intérieur et à l'extérieur de la région autonome. Certains détaillants, tels que PVH Corp, dont les marques incluent Calvin Klein et Tommy Hilfiger, a déclaré publiquement qu'ils couperaient les liens avec le Xinjiang, par souci de pratiques de travail. Les auditeurs de la chaîne d'approvisionnement des fabricants occidentaux d'électronique et de chaussures affirment qu'il existe de nombreux «signaux d'alarme» indiquant que les Ouïghours ont peut-être été transférés de force vers des usines dans d'autres régions chinoises.

Évaluer le traitement des travailleurs n'est pas nouveau pour les grandes entreprises qui s'approvisionnent en matériaux dans des lieux de pauvreté et de répression. Mais en Chine, ces problèmes sont aggravés par la puissance de l'État, la taille de l'économie et les tensions avec l'Amérique. À un moment où le covid-19 a contraint de nombreuses entreprises à envisager de réduire leurs chaînes d'approvisionnement chinoises, les inquiétudes concernant le travail forcé ouïghour ont ajouté «l'essence au feu», dit un dirigeant.

Les entreprises occidentales sont donc confrontées à plusieurs énigmes. Comment peuvent-ils prouver que leurs chaînes d'approvisionnement sont exemptes de travail forcé alors que l'audit au Xinjiang est tabou? Comment répondent-ils publiquement aux inquiétudes relatives aux droits des travailleurs sans mettre en colère ni Pékin ni Washington? Et comment s'assurent-ils qu'un examen trop zélé de leurs lieux de travail ne rend pas la vie encore pire pour les Ouïghours? Ce sont des questions morales, politiques et sociales auxquelles les entreprises estiment qu'elles ne devraient pas avoir à répondre seules.

Commencez par la traçabilité. Le Xinjiang est au cœur de l’industrie chinoise du coton, du fil et du textile, la plus grande du monde. La région fournit 84% du coton du pays. Sa variété de base extra-longue est convoitée; elle produit des tissus plus blancs et moins noueux que les autres sortes, ce qui en fait un produit favori pour les chemises habillées vendues dans le monde entier. Il contient des usines de filature appartenant à certains des fabricants de chemises les plus avancés de Chine, sous contrat avec des marques occidentales.

Jusqu'à récemment, lorsque ces marques s'inquiétaient des conditions de travail au Xinjiang, elles envoyaient des auditeurs inspecter les usines. Cela s'est arrêté quand ils ont commencé à être surveillés par les autorités du Xinjiang, «comme s'ils faisaient quelque chose de mal», dit l'un d'eux. Sans audits, le Xinjiang est devenu un trou noir dans la chaîne d'approvisionnement, ce qui rend presque impossible pour les entreprises occidentales d'y retenir leurs fournisseurs. En outre, même en dehors du Xinjiang, son coton est un ingrédient de base du fil chinois, où il peut être mélangé avec d'autres variétés, y compris des matières importées, et exporté dans le monde entier. Vérifier la provenance de ce coton pour montrer qu'il ne vient pas du Xinjiang est «le travail le plus dur que nous ayons jamais fait», déplore un auditeur.

Le deuxième gros problème est géopolitique. Naviguer dans l'impasse sino-américaine devient de plus en plus difficile. Les grandes entreprises internationales affirment que même si elles réduisent leur dépendance à l'égard des chaînes d'approvisionnement en Chine continentale, elles ne souhaitent pas se retirer complètement. Mais garder les usines chinoises, ne serait-ce que pour approvisionner les consommateurs nationaux, risque d'utiliser des matières premières contaminées du Xinjiang. Et le gouvernement chinois est tellement hostile à toute critique des droits de l'homme au Xinjiang, en particulier de la part d'étrangers, que les entreprises occidentales doivent compter sur les fournisseurs chinois pour faire pression en leur nom, une entreprise délicate.

En Amérique, pendant ce temps, la sanction de la répression des Ouïghours bénéficie d'un soutien bipartisan qui ne diminuera probablement pas celui qui remportera les élections de novembre. Mais les marques américaines estiment que les politiciens les ont mis en première ligne pour protéger les droits humains en Chine, sans le soutien de l'Oncle Sam. Ils ont peu de soutien diplomatique lors des négociations avec la Chine, et le tribunal Twitter de l'opinion publique peut être sévère. Comme le dit un dirigeant lésé: «C'est comme les vieux jours de sorcellerie. La barre de culpabilité est incroyablement basse. La barre de l'innocence est extrêmement élevée. Il est facile de pointer du doigt.

Tout cela laisse les entreprises mondiales extrêmement prudentes – et pose un dernier dilemme. Pour éviter les réactions négatives des militants (et, potentiellement, des consommateurs), il faut retirer les employés ouïghours des chaînes d'approvisionnement simplement parce qu'il est si difficile de prouver s'ils ont été contraints ou non. En fin de compte, cela peut nécessiter de rompre les liens avec les fournisseurs chinois ayant des liens avec le Xinjiang – c'est-à-dire la plupart d'entre eux – même si une relation de confiance remonte à des décennies. Cela peut finir par nuire aux Ouïghours, à qui les entreprises occidentales offriraient volontiers des emplois décents, directement ou indirectement.

Un point dans le temps

Les entreprises textiles pensent que la technologie peut apporter une réponse. Des programmes pilotes existent pour tester ADN et d'autres choses pour vérifier la source du coton dans les fils et les tissus. Patricia Jurewicz du Réseau d'approvisionnement responsable, une ONG, affirme que les marques de mode étudient la manière dont les entreprises technologiques comme Apple ont réagi à une partie de la loi américaine Dodd Frank de 2010 pour garantir qu'aucun minerai de conflit en provenance de la République démocratique du Congo n'entre dans leurs chaînes d'approvisionnement.

Bien sûr, un T-shirt est moins cher qu'un smartphone, et la traçabilité coûte de l'argent. La solution idéale serait que le gouvernement chinois cesse de persécuter sa minorité musulmane. Comme le note un homme d'affaires, l'ironie est que plus ses tactiques au Xinjiang sont sévères pour tenter de préserver la stabilité, plus la région risque de devenir économiquement instable.

Cet article a été publié dans la section Affaires de l'édition imprimée sous le titre "Fourniture enchaînée et reliée"

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