Schumpeter – Comment Enel est devenu le centurion du climat en Europe | Entreprise

BACK IN THE Dans les années 1980, un jeune Francesco Starace travaillait dans le désert saoudien sur un projet de gaspillage de combustibles fossiles. Sa tâche était de construire une centrale électrique au mazout. C’était très inefficace. Même si le pays se trouve sur une mer de trucs, le carburant devait être transporté par camion sur des centaines de kilomètres à travers le désert depuis Djeddah. Et pour commencer, il n’y avait pas de clients; son objectif était de fournir un moyen de persuader les tribus nomades de s’installer dans des maisons climatisées. M. Starace a adoré le travail. Ce n’est que des années plus tard que cela lui a frappé à quel point c’était «fou». Il raconte l’histoire pour illustrer que l’importance de la durabilité ne lui est pas apparue rapidement.

Aujourd’hui, l’homme de 65 ans est le patron d’Enel, basé à Rome, le plus grand service public d’Europe. Sa valeur marchande a plus que doublé pour atteindre 85 milliards d’euros (101 milliards de dollars) depuis sa prise de fonction en 2014, ce qui en fait un géant pétrolier. Les préoccupations concernant le changement climatique font désormais fureur parmi l’élite mondiale des affaires. Mais peu d’entreprises égalent la plus grande entreprise italienne pour ce qui est de mettre son argent là où il est. Le 24 novembre, M. Starace a dévoilé son intention d’investir 160 milliards d’euros d’ici 2030 pour pratiquement tripler sa capacité d’énergie renouvelable à 120 gigawatts et transformer ses réseaux en Europe et en Amérique latine pour se préparer à un avenir entièrement électrique. L’annonce est intervenue quelques semaines après une promesse tout aussi frappante d’Iberdrola, la deuxième plus grande entreprise espagnole, d’investir 75 milliards d’euros dans les énergies renouvelables et les réseaux d’ici 2025. En Amérique, NextEra, un service public pionnier qui a brièvement éclipsé ExxonMobil en valeur ces derniers temps, a également promis de fourchette une fortune sur le vent et le solaire.

Les plans de dépenses du triumvirat sont toujours éclipsés par les sommes considérables que les compagnies pétrolières investissent chaque année dans les combustibles fossiles. Mais ils clarifient trois choses. Premièrement, les énergies renouvelables sont passées du créneau au grand moment. Deuxièmement, les services publics, autrefois la partie la plus terne de l’univers énergétique, sont maintenant là où se trouve l’action. Troisièmement, l’industrie pétrolière a beaucoup à apprendre si elle veut envahir leur patch.

Assis dans son étude bordée de livres à la veille de l’annonce, M. Starace à lunettes ne correspond pas à la caricature d’un patron de service public bourru. Il porte un pull à col rond noir. Il lit de la poésie. Il conduit une Tesla. Lorsqu’il s’est mis à vendre les anciennes centrales électriques au charbon d’Enel en 2015, il voulait qu’elles soient transformées en musées et galeries d’art. Il parle d’énergie avec un enthousiasme à la voix douce que l’on trouve plus souvent parmi les évangélistes de la technologie. Lorsqu’il discute de l’argent que l’Amérique, la Grande-Bretagne et l’Union européenne promettent d’investir dans l’énergie propre au cours des prochaines années, il ronronne: «Ils l’ont finalement obtenu.»

La pandémie, selon M. Starace, a donné au monde un aperçu d’un avenir renouvelable. Pendant des années, la quantité d’énergie éolienne et solaire intermittente qu’un système électrique pouvait absorber sans s’écraser a fait l’objet d’un débat animé. Les verrouillages, pense-t-il, ont aidé à régler l’argument. Ils ont écrasé la demande, chassant les sources conventionnelles de production d’électricité au profit d’énergies renouvelables moins chères, mais les systèmes ont résisté «magnifiquement» au choc. Bien que le gaz et le charbon rebondissent, il pense que les gouvernements seront rassurés que les énergies renouvelables ne présentent pas les dangers que leurs détracteurs affirment. Enel profite des vents favorables politiques. D’ici 2023, il prévoit d’investir 16,8 milliards d’euros dans l’éolien et le solaire terrestres, promettant d’augmenter ses bénéfices de base, ou EBITDA, de 13%. Elle exploite toujours des centrales au charbon, mais promet de les fermer d’ici 2027, trois ans plus tôt que prévu. Dans une fouille dans l’industrie pétrolière, il a commencé à se qualifier de «supermajor renouvelable».

Les énergies renouvelables attirent l’attention de tous. Mais Enel propose également de gros investissements dans les réseaux et la distribution – les pylônes qui composent un réseau, ainsi que les poteaux et les câbles d’alimentation électrique des clients – qu’elle opère dans huit pays. Pour les renforcer et les digitaliser pour un avenir d’énergie propre, de véhicules électriques et d’électrification de masse, Enel prévoit 16,2 milliards d’euros d’investissements dans les trois prochaines années. Il est également ouvert aux acquisitions. Ses dépenses totales seront financées par une légère augmentation de la dette nette, des obligations vertes et des programmes gouvernementaux d’énergie propre.

Les 20 Mds € annuels EBITDA Enel est susceptible de générer en conséquence un revirement «époustouflant», déclare Sam Arie de UBS, une banque. Lorsque M. Starace a pris la relève, Enel était endetté et avait récemment réduit le dividende. Pourtant, maintenant, il promet un paiement garanti pour les trois prochaines années, même si de nombreuses entreprises touchées par une pandémie peuvent à peine regarder au-delà de janvier. Les analystes des services publics, un groupe ringard, apprécient l’audace. «Vous avez rendu notre travail beaucoup plus intéressant», a déclaré un membre de Goldman Sachs, une banque, à M. Starace.

Les compagnies pétrolières, qui jadis regardaient les services publics, les regardent maintenant avec envie. Ils ont beaucoup à apprendre. Malgré tous leurs efforts pour se repeindre en vert, leurs ambitions en restent une teinte pâle. Les investissements promis par Enel dans les énergies renouvelables au cours des trois prochaines années correspondent presque à ceux de BP, Royal Dutch Shell et Total réunis. Les majors pétrolières manquent également des bonnes compétences. M. Starace dit que les services publics intégrés verticalement tels qu’Enel sont différents de la plupart des compagnies pétrolières principalement en raison de leurs relations avec les régulateurs et les clients. «La seule chose qu’ils ont en commun avec nous, c’est le mot« énergie »», ironise-t-il. Et, comme Meike Becker de Bernstein, un courtier, le dit, les géants du pétrole ont tendance à manquer de discipline financière dans les services publics. Ils parlent d’un bon match. Les services publics, en revanche, aiment sous-promettre et sur-livrer.

Des dangers nous attendent. La concurrence accrue signifie qu’Enel réduit ses rendements prévus au-delà de 2023. Son désir de s’implanter en Inde, un champ de mines d’un marché de l’énergie, pourrait l’égarer. Et son zèle à se développer pourrait conduire à des guerres d’enchères coûteuses pour les réseaux, comme celle qu’il a remportée en 2018 contre Iberdrola dans l’État brésilien de São Paulo.

Changement de génération

M. Starace, qui a récemment obtenu un troisième mandat en tant que patron, semble plus imperturbable que jamais. Il a de puissants lieutenants qui pourraient prendre la relève à sa retraite. Il est un modèle de sens aigu des affaires du sud de l’Europe. Et il a un charme italien doux. «J’adorerais qu’il soit le grand-père de mes enfants», roucoule un conseiller en placement. Peu de patrons de services publics peuvent prétendre cela comme une approbation.

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Correction (27 novembre 2020): La version originale de cet article a déformé les plans d’Enel concernant les centrales électriques au charbon. Cela a été mis à jour.

Cet article est paru dans la section Affaires de l’édition imprimée sous le titre « Le centurion du climat »

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