Le procès d’Elizabeth Holmes s’ouvre

Une FOULE de journalistes et de types hollywoodiens, attirés par le drame et le glamour de l’événement, sont susceptibles de se bousculer pour trouver une place dans une salle d’audience à San Jose le 31 août pour ce qui pourrait être le prochain acte périlleux pour une femme autrefois présentée comme le prochain Steve Jobs et la plus jeune femme milliardaire autodidacte au monde. La sélection du jury commencera pour le procès pour fraude d’Elizabeth Holmes, l’ancienne PDG de Theranos, une startup qui a tenté de révolutionner le processus des tests sanguins mais a échoué de manière spectaculaire en 2016 après que la presse et les régulateurs ont sondé les affirmations exagérées de l’entreprise.

Ces types de cas reposent généralement sur des distinctions subtiles entre l’exagération et la tromperie pure et simple et si une telle tromperie était intentionnelle. Mais les subtilités juridiques peuvent passer au second plan par rapport au théâtre. Mme Holmes prendra-t-elle la parole pour sa propre défense, une décision pleine de risques sous les projecteurs du contre-interrogatoire ? Va-t-elle revendiquer un « contrôle coercitif » par son commandant en second à Theranos, Ramesh « Sunny » Balwani, avec qui elle avait une « relation de partenaire intime abusive », selon un dossier de l’avocat de Mme Holmes ordonné la libération par un juge le 26 août ? M. Balwani sera jugé séparément en janvier ; il a nié les allégations de Mme Holmes.

Mais d’abord viendra la question de savoir si un juré peut être trouvé dans la Silicon Valley sans préjugés de culpabilité. Environ la moitié du pool potentiel a reconnu avoir été exposé à la couverture médiatique de l’affaire. Ce n’est guère une surprise. L’histoire de Mme Holmes, qui a fondé l’entreprise en 2003 alors qu’elle avait 19 ans, avait abandonné l’université, est une épopée de l’orgueil de Valley. Elle a apporté du glamour et du charisme au monde de l’entreprise, ornant les couvertures de magazines comme sujet de traits flatteurs à l’intérieur. Sa promotion incessante du potentiel de son entreprise a conduit à une valorisation de 9 milliards de dollars en 2015 avant sa disparition spectaculaire. Les investisseurs des entreprises ont ignoré ses performances financières défectueuses et la qualité douteuse de l’appareil qu’elle développait, et ont été plutôt attirés par l’objectif idéaliste de l’entreprise de rendre les tests bon marché, faciles et omniprésents.

L’attention portée à Theranos sembla un temps justifiée. En 2015, Joe Biden, alors vice-président américain, appelait Theranos, « le laboratoire du futur ». Le conseil d’administration de la société comprenait deux anciens secrétaires d’État (George Schultz et Henry Kissinger), deux de la défense (James Mattis et William Perry), un ancien chef des Centers for Disease Control et David Boies, peut-être l’avocat le plus célèbre du pays. Deux énormes sociétés américaines, Safeway et Walgreens, ont accepté de distribuer les produits de Mme Holmes. La prise de conscience a grandi avec l’échec brutal de l’entreprise en 2016. Plusieurs livres et documentaires télévisés ont mis davantage en lumière Mme Holmes.

Une mini-série télévisée et un film seraient actuellement en préparation. ABC News ramènera un podcast populaire sur Mme Holmes qui se concentrera sur le procès. À bien des égards, une telle couverture n’est pas justifiée par les faits de la cause. Mme Holmes et M. Balwani sont accusés d’avoir menti aux investisseurs, aux patients et aux médecins sur l’efficacité des tests de Theranos. Mais les investisseurs en capital-risque de la Silicon Valley sont bien habitués aux projets surfaits, même si la plupart ne voient jamais le jour. Les taux d’échec parmi les startups technologiques sont élevés, bien que la plupart ne perdent pas autant que les 700 millions de dollars environ qui avaient été investis dans Theranos.

Le buzz autour de Theranos ne vient pas que de l’argent. Parce qu’il était impliqué dans les soins de santé plutôt que, par exemple, les logiciels d’entreprise ou les installations de co-working, toute erreur aurait pu avoir des conséquences catastrophiques pour un patient. L’incapacité de Theranos à tenir ses promesses était également une déception pour ceux qui l’avaient vu comme un moyen pour la science d’améliorer la vie. Le plus controversé est que l’affaire résonne parce que Mme Holmes ressemblait à une femme qui réussit dans un monde dominé par les hommes. Son échec, disent certaines fondatrices d’entreprises de la Silicon Valley, a rendu la vie plus difficile. Le problème deviendra plus important si Mme Holmes est reconnue coupable et condamnée à la prison car en juillet, elle a donné naissance à son premier enfant. Cela pourrait faire une mini-série avec une finale déchirante.

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