La séquence chaude de la technologie de l’Asie du Sud-Est-elle peut-elle durer?

WPOULE UBER est venu en Asie du Sud-Est, le géant de la Silicon Valley a amené les clients dans des taxis avec de la crème glacée gratuite, une tactique qu’il avait déployée sur les marchés occidentaux. Grab, un rival local basé à Singapour, a utilisé des cavaliers avec du durian, un fruit tropical piquant qui repousse de nombreux occidentaux mais qui est aimé des gens dans des endroits comme l’Indonésie, la Malaisie et la Thaïlande. GrabDurian, comme il appelait l’effort, a livré plusieurs variétés de fruits (ainsi que des desserts à base de cette substance). Après des années de rivalité brutale, Grab a acquis les opérations d’Uber en Asie du Sud-Est en 2018. L’histoire se perpétue comme une leçon pour faire des affaires dans la région, qui compte près de 700 millions de personnes. Les services numériques tels que le covoiturage et la livraison de nourriture peuvent prospérer, à condition qu’ils s’adaptent aux conditions locales.

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Désormais, ce sont les investisseurs occidentaux qui salivent. Au cours de l’année écoulée, la scène des startups Internet en Asie du Sud-Est est devenue plus chaude que les piments thaïlandais. La capitalisation boursière de Sea, un autre groupe singapourien coté à New York en 2017 (et dont le nom fait allusion à la sténographie de l’Asie du Sud-Est largement utilisée dans la région), a quintuplé l’année dernière, pour atteindre 125 milliards de dollars. Le 13 avril, Grab a annoncé son introduction en bourse à la bourse Nasdaq de New York en fusionnant avec une société d’acquisition à vocation spéciale (SPAC). L’accord valorise l’entreprise à près de 40 milliards de dollars. Gojek, un groupe de covoiturage indonésien évalué à plus de 10 milliards de dollars, pourrait fusionner avec une société de commerce électronique appelée Tokopedia, avant d’envisager également une SPAC à New York. Traveloka, une autre licorne locale (comme les startups non cotées valant 1 milliard de dollars ou plus sont connues), serait en pourparlers pour lister à New York via un SPAC. Au total, la demi-douzaine de plus grands chouchous d’Internet de la région valent près de 200 milliards de dollars.

Wall Street, en d’autres termes, a enfin pris conscience de la grande promesse de l’Asie du Sud-Est. La région est plus peuplée que l’Union européenne ou l’Amérique du Nord. Ses économies se développent rapidement. Singapour riche et anglophone, en son cœur, est un centre financier mondial, avec tous les banquiers, avocats, consultants, administrateurs et créatifs dont une entreprise moderne a besoin. De manière critique, les géants de la technologie américains et chinois ont une expérience inégale pour faire face à la géographie archipélagique de la région, aux routes nids-de-poule et aux masses non bancarisées. Outre l’incursion avortée d’Uber, la société chinoise Alibaba a eu du mal à redresser Lazada, une entreprise régionale de commerce électronique qu’elle a rachetée en 2016. Pendant ce temps, les entreprises Internet locales ont prospéré. En grandissant, ils seront confrontés à un autre défi: se cogner les uns les autres.

Les entreprises technologiques d’Asie du Sud-Est ont commencé dans leurs propres niches distinctes. Sea a commencé dans le jeu. Lorsque Grab a été lancé en 2012, il s’agissait d’un service de taxi-hélicoptère en Malaisie. Gojek a donné des smartphones aux conducteurs de cyclomoteurs de Jakarta (connus sous le nom de ojek), qui pourrait alors couper les bouchons épiques de la capitale indonésienne pour apporter des mangues, une manucure ou tout autre produit ou service personnel proposé par les commerçants sur sa plateforme aux consommateurs. Traveloka s’est spécialisé dans les réservations de compagnies aériennes; Tokopedia était une place de marché numérique.

Depuis, toutes se sont développées, évoluant pour devenir des «super-applications» parallèles à celles gérées par Alibaba et Tencent, les plus grandes sociétés Internet de Chine. Grab est présent dans huit pays et propose en plus des manèges la livraison de nourriture, les paiements mobiles, les assurances, les investissements et les conseils de santé. L’année dernière, elle a lancé des services d’entreprise tels que la détection des fraudes, les cartes numériques et la publicité. Cette année, il prévoit de lancer la création d’une banque numérique à Singapour. Tan Hooi Ling, son co-fondateur, dit que l’entreprise est «comme Uber, DoorDash [an American food-delivery app] et fourmi [Alibaba’s financial-technology affiliate] tout emballé en un ». Gojek, qui propose désormais une gamme de services similaire, a acheté l’année dernière une participation importante dans une banque indonésienne. Le co-PDG, Kevin Aluwi, voit également des similitudes entre son entreprise et les super-applications chinoises. «Nous sommes un peu de toutes ces entreprises à certains égards», observe-t-il.

Alors que Grab, Gojek et les autres continuent de croître, ils devront encore faire face à certains des problèmes qui ont tempéré l’esprit des titans étrangers. Tant que les routes, les liaisons de transport et les réseaux de communication ne s’amélioreront pas, de nombreux consommateurs de la région coûteront trop cher pour que les entreprises de technologie puissent les atteindre de manière rentable. Nirgunan Tiruchelvam de Tellimer, un courtier spécialisé dans les marchés émergents, note que le cauchemar logistique de la livraison de paniers d’achat en ligne dans les 6000 îles habitées d’Indonésie est très différent du commerce électronique en Chine, qui dispose d’une infrastructure de classe mondiale, sans parler de l’Occident. De plus, une grande partie de la population restera pauvre pour les années à venir, avec peu de liquidités discrétionnaires à dépenser pour les achats en ligne et les produits d’investissement.

Même si les champions du numérique parvenus à surmonter ces obstacles, ils se feront de plus en plus face. Au fur et à mesure que leurs offres s’élargiront, elles commenceront inévitablement à se chevaucher. Grab et Gojek sont déjà en concurrence pour les mêmes clients dans des domaines allant du covoiturage au financement. En Indonésie, de loin le plus grand marché, ils brûlent des liquidités alors qu’ils se disputent des clients sur des marchés où les coûts de changement sont faibles. Ni l’un ni l’autre n’a fait de profit. La perte d’exploitation brute de Grab s’est rétrécie en 2020, mais s’élevait toujours à 800 millions de dollars.

Coule ou nage?

Une croissance élevée signifie que les investisseurs sont tolérants: les revenus de Sea ont augmenté de 101% l’année dernière et elle gagne de l’argent grâce à sa mesure de profit préférée, grâce à son activité de jeux. Grab a déclaré aux investisseurs qu’il s’attend à atteindre le seuil de rentabilité d’ici 2023. M. Aluwi de Gojek voit suffisamment de place pour plusieurs entreprises prospères. «Je ne pense pas que ce soit un marché gagnant-gagnant», dit-il.

Pourtant, pour justifier les valorisations exorbitantes des licornes, les bailleurs de fonds étrangers peuvent supposer le contraire. Depuis 2015, les capital-risqueurs, les groupes technologiques (dont Alibaba et Tencent, ainsi que Google et SoftBank) et les vétérans de Wall Street (tels que KKR, un géant du capital-investissement) ont investi 26 milliards de dollars dans la région, selon Dealogic. Grab’s SPAC est soutenu, entre autres, par BlackRock, le plus grand gestionnaire d’actifs au monde. Certains de ces investissements peuvent laisser un arrière-goût amer. Mais étant donné le potentiel de la région, d’autres finiront par avoir un goût aussi sucré qu’un durian mûr.

Cet article est paru dans la section Business de l’édition imprimée sous le titre « SEA of Opportunity »

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