Dernier combat de Larry Ellison – TikTok peut-il aider Oracle à rester pertinent à l'ère du cloud computing? | Affaires

Le géant des logiciels d'entreprise a plusieurs choses à faire. Mais il fait face à une concurrence féroce


LARRY QUI? Il y a quelques semaines, interroger un jeune technicien de la Silicon Valley à propos de Larry Ellison, co-fondateur, ancien patron et maintenant directeur de la technologie d'Oracle, a peut-être suscité des regards vides. Plus surprenant, étant donné que son entreprise est toujours le deuxième plus grand fabricant de logiciels au monde, une question de suivi aurait pu être: "Rappelez-moi ce que vend Oracle?"

Être traité comme un has-been a dû agacer M. Ellison, âgé de 76 ans. À l'apogée d'Oracle, il y a 20 ans, il était le milliardaire voyou le plus connu de la Silicon Valley – Elon Musk d'antan. «La différence entre Dieu et Larry Ellison», l’un des nombreux livres écrits sur la société et son fondateur coloré, était sous-titré «Dieu ne pense pas qu’il est Larry Ellison».

Maintenant, lui et son entreprise sont de retour dans les manchettes, grâce à quelque chose qui, en termes de logiciel, est à peu près aussi éloigné du pain et du beurre d'Oracle des bases de données d'entreprise que les jelly beans le sont du pain grillé blanc. Son accord de partenariat avec TikTok a rendu sa marque reconnaissable même aux adolescents – la principale clientèle de la plate-forme de partage de vidéos appartenant à des Chinois. Que la notoriété dure plus de 15 secondes, la durée d'une vidéo TikTok typique, est une autre affaire.

Les tentatives de réinvention ne sont pas nouvelles dans la Silicon Valley. Cela peut être rendu plus difficile par des entreprises traditionnelles lucratives; il suffit de demander à IBM, un autre géant autrefois grand des technologies de l'information (TI) qui a perdu de sa pertinence. Oracle préfère imiter Microsoft, qui a propulsé la révolution du cloud vers une capitalisation boursière de 1,6 milliard de dollars et des rendements stellaires (voir graphique). L'arrangement TikTok, qui verrait Oracle héberger les données de l'application dans son cloud, confirme que c'est le plan de M. Ellison. À l'instar de la transaction – qui pourrait encore être bloquée par le président Donald Trump – la métamorphose d'Oracle n'est cependant pas encore conclue.

Depuis sa fondation en 1977, Oracle a été l'étrange dans la Silicon Valley – moins concentré sur l'invention de la prochaine nouveauté que sur la signature du prochain gros contrat. Au milieu des années 90, il dominait le marché des bases de données «relationnelles», qui sous-tendent les applications des entreprises, de la comptabilité à la gestion de la chaîne d'approvisionnement. Après le crash de la dotcom au début des années 2000, elle a utilisé sa pile de liquidités et le prix élevé de ses actions pour consolider des pans de l'industrie informatique. En quelques années, elle a acquis plusieurs logiciels rivaux, dont BEA Systems et PeopleSoft, ainsi que Sun Microsystems, un fabricant d'ordinateurs puissants. Il est encore difficile de trouver une entreprise de taille qui n’envoie pas de chèque au siège social élégant d’Oracle à Redwood City. Les clients étant bloqués par l'ennui du changement de base de données, Oracle pourrait réaliser d'énormes profits. Au cours de son dernier exercice, la société a réalisé un bénéfice net de plus de 10 milliards de dollars sur un chiffre d'affaires de près de 40 milliards de dollars.

Le succès dans l'ancienne informatique était l'une des principales raisons pour lesquelles Oracle était en retard dans le nouveau type: le cloud computing. M. Ellison l'a longtemps rejeté comme une étiquette à la mode pour la technologie existante. Au moment où il réalisa que c'était un changement historique dans l'informatique, Oracle avait pris du retard. Oracle Cloud Infrastructure (OCI), comme il appelle son offre, aurait des ventes de moins de 2 milliards de dollars par an, contre plus de 40 milliards de dollars pour Amazon Web Services (AWS). L'unité cloud du titan du commerce électronique, leader du marché, est évaluée à plusieurs fois la capitalisation boursière d'Oracle de 183 milliards de dollars. Les rivaux basés sur le cloud du type que M. Ellison a jadis écarté, tels qu'Adobe et Salesforce, valent environ un quart de plus que son entreprise.

Même dans les bases de données, cœur de métier d'Oracle, le monde a évolué. Pour de nombreuses nouvelles applications, telles que les sites Web destinés aux clients, ses outils sont trop chers et rigides. Ces dernières années ont vu l'émergence de référentiels numériques plus spécialisés, dont beaucoup dans le cloud et basés sur des logiciels flexibles «open source». Selon Gartner, une société de recherche, la part d'Oracle sur le marché des bases de données est passée de près de 44% en 2013 à 28% l'année dernière. Et il doit encore se débarrasser de sa réputation de contrarier les clients avec des choses comme des audits pour vérifier leur utilisation des logiciels par les travailleurs – et des frais élevés pour les entreprises qui dépassent les limites de licence. Brent Thill de Jefferies, une banque, fait écho à d'autres ours d'Oracle lorsqu'il dit que la société est bloquée depuis des années alors même que «nous vivons à l'ère des données, le plus grand boom technologique de tous les temps».

Voyants d'un avenir meilleur
Les optimistes d'Oracle rétorquent que l'entreprise a plusieurs choses à faire. L'un est la gestion. Le décès en octobre dernier d'un co-PDG, Mark Hurd, a laissé Safra Catz en tant que responsable. Elle est largement considérée comme une opératrice efficace. M. Ellison, qui a quitté ses fonctions de directeur général en 2014, a joué ces dernières années un rôle plus actif dans le développement de produits – considéré comme son point fort – sans marcher sur les pieds de Mme Catz. Le résultat, dit Ted Friedman de Gartner, est une meilleure technologie comme la «base de données autonome», qui utilise l'intelligence artificielle pour automatiser le travail autrefois réservé aux administrateurs informatiques humains. Par exemple, il permet d'installer des mises à jour logicielles sans arrêter les systèmes, une procédure redoutée qui peut mal tourner.

OCI bénéficie de l'avantage des retardataires dans le cloud, déclare Clay Magouyrk, l'un de ses dirigeants. «Nous n'avons pas eu à emprunter le chemin détourné que d'autres ont dû emprunter pour bien faire les choses», dit-il. M. Magouyrk évoque la plate-forme cloud de nouvelle génération d'Oracle, qui offrira, entre autres, des centaines de sous-clouds locaux permettant aux clients de conserver leurs données à proximité de chez eux, car les réglementations en matière de confidentialité peuvent les exiger. En avril, Zoom, un service de visioconférence, a opté pour OCI pour l'aider à gérer une croissance alimentée par une pandémie (principalement parce qu'Oracle facture moins cher l'utilisation de ses réseaux). Décrocher le contrat TikTok serait un autre coup de pouce: l'application vidéo dépense environ 1 milliard de dollars par an en services de cloud computing.

Une plus grande opportunité pour Oracle réside dans les applications basées sur le cloud. Il a commencé à convertir certains de ses clients existants vers ces programmes, qui sont plus sophistiqués que le calcul et le stockage de base offerts par AWS et OCI, observe Mark Moerdler de Bernstein, un courtier. L’ensemble de services cloud de la société représente déjà 8% de ses revenus logiciels; les ventes augmentent de plus de 30% par an.

Le joker est les paris politiques d'Oracle. La firme s'est positionnée près de M. Trump. En 2016, Mme Catz a fait partie de l'équipe de transition du président et cette année, M. Ellison a organisé une collecte de fonds pour lui. Cela ne les a pas aidés à remporter un contrat cloud lucratif avec le ministère de la Défense; OCI n'était pas techniquement à la hauteur. Mais être dans les bonnes grâces de la Maison Blanche a peut-être aidé Oracle à battre Microsoft (qui a remporté le contrat du Pentagone) dans le cadre de l'accord TikTok. Si l'accord réussit – un gros «si» – le cloud d'Oracle pourrait devenir un havre de paix numérique pour les entreprises qui cherchent à rassurer Washington que leurs données sont à l'abri des regards indiscrets des communistes à Pékin au milieu de la guerre froide technologique sino-américaine.

Il est donc trop tôt pour amortir Oracle. Lorsqu'un groupe de jeunes PDG de services cloud a récemment rencontré des journalistes lors d'un appel Zoom, ils ont été unanimes dans leur évaluation. Jennifer Tejada de PagerDuty, qui aide les entreprises à gérer les incidents informatiques, a résumé: «Vous devez respecter Oracle pour trouver des moyens de rester pertinent.» La pertinence n'est pas la même chose qu'une croissance rapide, qui peut s'avérer insaisissable compte tenu de la concurrence d'aws et d'autres. Mais c'est mieux que la poubelle numérique de l'obscurité.

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